Планы по отправке пилотируемой миссии на астероид становятся все более реальными — один космический гигант уже проводит оценку необходимых для нее технологий.

По словам анонимного представителя в NASA, отправка людей к астероиду важна и с научной точки зрения, и как генеральная репетиция пилотируемой экспедиции на Марс. Вдобавок, она может дать бесценную информацию для оценки «астероидной угрозы» и подготовки необходимых мер.

Отправка миссии к астероиду озвучена в качестве задач NASA президентом Бараком Обамой еще в апреле, он же назвал и планируемую дату — 2025 г. (притом что пилотируемый полет к Марсу должен состояться в середине 2030-х). Пока что основным подрядчиком в проекте выступает корпорация Lockheed Martin, которая продолжает разработку перспективного пилотируемого космического корабля Orion — и недавно закончила предварительную проработку «астероидной миссии».

Напомним, что с будущего года США заканчивает эксплуатацию собственных «шаттлов» и в космических полетах целиком будет зависеть от российских, японских и европейских кораблей. Если, конечно, коммерческие производители Америки не закончат разработку собственных носителей раньше срока (читайте об этих планах: «"Частники» на орбите") — и пока не будет закончена разработка корабля Orion, первый полет которого намечен на 2013 г.

Изначально Orion разрабатывался в качестве основной «рабочей лошадки» для возвращения NASA на Луну, но после того, как Обама отложил работу в этом направлении, ему подыскивается иное применение. В частности, конструкторы Lockheed Martin рассматривают возможность превращение корабля в средство для куда более амбициозных дальних миссий — например, к тем же астероидам.

«Астероидная миссия», как мы уже рассказывали в заметке «Курицы и астероиды», получила название Plymouth Rock. Она подразумевает использование сразу двух модифицированных для дальних перелетов КК Orion — в паре они создадут 50-тонный корабль с достаточной двигательной силой, достаточным внутренним пространством и средствами жизнеобеспечения для двух астронавтов. По оценке специалистов, в такой конфигурации полет может продолжаться до 5−6 месяцев.

Один из горячих сторонников проекта Plymouth Rock, бывший астронавт Томас Джонс (Thomas Jones) говорит: «Планы NASA по астероидам пока еще остаются на предварительных этапах. Однако ключевой компонент любой пилотируемой миссии — спускаемая капсула для экипажа. И обновленная версия Orion этой функции отлично соответствует, в качестве составной части более крупного корабля, способного добраться и исследовать астероид».

Такой «тандем» из кораблей может собираться на низкой околоземной орбите, в спокойной гавани точки либрации. Он будет включать двигательную систему, обитаемые отсеки, небольшой аппарат для исследования астероида — и возвращаемый модуль. По словам Джонса, «привлекает здесь и то, что большинство элементов этого корабля можно будет использовать повторно».

Такая модульная система, по мнению Джонса, может оказаться намного надежней и долговременней существующих систем, а возможности ее можно наращивать по мере того, как становятся доступными новые технологии и решения. Единственное, что будет требовать полной замены — это спускаемая капсула, остальное можно просто оставлять на околоземной орбите и после необходимого ремонта и обновления снова отправлять в дальний полет.

Цель возможной миссии Plymouth Rock пока не определена, хотя специалисты уже ведут поиск подходящих кандидатов из числа тел, которые в нужный период времени окажутся близко к Земле и имеют размеры от 4 до 70 м, а возможно, и больше.

Астронавты смогут собрать и доставить на Землю до 100 кг вещества, собранного из разных точек астероида, в том числе и забранных с глубины. На астероиде можно будет оставить некоторое оборудование, которое вело бы автоматические измерения — или которое пригодится будущим экспедициям.

По публикации Space.Com