В устранении катастрофических последствий аварии нефтяной платформы в Мексиканском заливе ученые надеются не столько на людей, сколько на бактерий.
Поддержка снизу: Маленькие помощники экологов
Бактерии наподобие тех, что показаны на флуоресцентной фотографии в верхнем зеленом углу, понемногу разлагают скопившуюся в Мексиканском заливе нефть

Сегодня, когда утечка нефти в океан, появившаяся после взрыва на нефтяной платформе Deepwater Horizon, остановлена, в устранении катастрофических последствий аварии ученые надеются не столько на собственные силы, сколько на мелких обитателей вод — микробов, которые готовы заняться переработкой миллионов баррелей нефти с большим аппетитом.

Правда, первое исследование, посвященное этому вопросу, разочаровало, показав, что эффективность этой работы оказалась не столь велика, как хотелось бы. Но более свежая работа вселила больше надежд: ученые обнаружили, что бактерии активно скапливаются в местах разливов нефти, хотя и непонятно, насколько быстро они ее разлагают.

«В принципе, бактерии потребляют нефть примерно так же, как мы — масло, — говорит один из авторов последней работы, океанолог Ричард Камилли (Richard Camilli). — При участии кислорода они разлагают входящие в ее состав углеводороды до углекислого газа, воды и некоторых промежуточных продуктов, получая энергию». В Мексиканском заливе, где естественным путем в воду попадает ежегодно от 150 до 190 млн л нефти, подобное происходит миллионами лет — иначе весь мировой океан давно покрылся бы плотной нефтяной пленкой. Ученые надеются, что этот процесс биодеградации активизируется и поможет нам справиться с ужасными последствиями разлива нефти.

Но надеяться — слишком мало, хотелось бы знать точнее, для чего группа микробиологов из Калифорнии во главе с Терри Хазеном (Terry Hazen) провела заборы проб морской воды с глубины 1100 м, взяв образцы как чистой воды, так и смешанной с нефтью. Проанализировав химические и физические свойства этих проб, ученые изучили также и состав их микрофлоры, нередко даже проводя секвенирование ДНК их обитателей. Работа эта показала: бактерии, проводящие биодеградацию нефти, «в курсе» произошедшего выброса и уже адаптируются и активизируются в соответствии с новыми условиями.

Так, скопления бактерий в загрязненных нефтью пробах оказались вдвое более плотными, чем в чистой воде. А их генетический анализ показал, что гены, связанные с разложением углеводородов, встречаются в них куда чаще — то есть, большая плотность бактерий в загрязненных участках связана именно с микробами, проводящими биодеградацию нефти. По мнению Хазена, из-за роста численности этих бактерий объемы углеводородов в загрязненных участках могут уменьшиться вдвое уже за какую-то неделю.

Но это не значит, что уровень загрязненности за неделю снизится вдвое. Если сам факт биодеградации нефтяного загрязнения сомнений не вызывает, скорость этого процесса в реальных условиях оценить пока просто не удается.

Нефть включает в себя целый спектр углеводородов. В исследовании Хазена упор сделан был лишь на важнейшие из них, алканы (насыщенные углеводороды), которые разлагаются первыми. Что же будет с остальными соединениями и как быстро они будут «дезактивированы», совершенно неясно. Тем более что зависит это от множества факторов — например, от стабильности эмульсии, образующейся при смешивании нефти и воды.

Еще один неприятный момент связан с тем, что биодеградация нефти требует кислорода, и процесс этот может существенно истощить его запасы в водах Мексиканского залива. Это, в свою очередь, может усложнить жизнь местной фауне, вплоть до серьезного ее сокращения. По счастью, пока исследования не показывают существенного снижения содержания кислорода в местной воде.

Как бы то ни было, большинство специалистов полны оптимизма. Данные группы Хазена и другие исследования позволяют надеяться, что загрязнение «уйдет» быстрее, чем казалось. «Это вопрос дней, максимум — месяцев», — говорит один из экспертов.

Читайте также о том, как роботы помогли в борьбе с последствиями этой нефтяной катастрофы: «Герои войны в заливе».

По публикации ScienceNOW