Обнаружилось, что старые и очень крупные галактики окружают огромные кольца ультрафиолетового излучения, в несколько раз больше всего нашего Млечного Пути. Возможно, такие кольца служат знаком процесса «омоложения», происходящего в этих галактиках.
Омоложение галактик: Сияние колец
Колоссальные кольца и дуги УФ-излучения окружают старые массивные галактики, четыре из которых, снятые телескопом Hubble, показаны на рисунке

Астрономы полагают, что подпитывает эти ультрафиолетовые кольца массы газа и пыли, каким-то образом снова наполняющие старые галактики и, возможно, снова готовые начать цикл рождения и развития молодых звезд. Так что на галактиках, считавшихся практически «мертвыми» и неспособными формировать новые звезды, не стоит ставить крест. Эволюция их не столь прямолинейна.

«В ходе жизненного цикла галактики она переходит из активной, обильно формирующей новые звезды к спокойной, старой, уже не рождающей их, — поясняет Самир Селим (Samir Salim), один из авторов исследования, проведенного с помощью телескопов Hubble и GALEX, — но процесс может развиваться и в обратном направлении, старые галактики способны «омолаживаться»».

Исследуя небо в УФ-диапазоне, спутник GALEX обнаружил 30 старых эллиптических галактик, окруженных необычайно мощным кольцом УФ-излучения, но не проявляющих никаких признаков того, что в их недрах идет звездообразование. Аппарат Hubble позволил разглядеть эти галактики более детально. Размеры УФ-колец впечатлили астрономов, некоторые из них простирались на 250 тыс. световых лет, иногда проявляя элементы спиральной структуры.

Обычно возраст галактики устанавливается из цвета основного количества звезд, входящей в ее состав. Молодые галактики светятся более голубым, поскольку их юные и массивные звезды сияют в этом диапазоне. Свет более старых галактик смещается к красному — «красные, старые и мертвые», как говорят иногда. Именно таковыми оказались и галактики, изученные GALEX и Hubble: большинство звезд в них насчитывает около 10 млрд лет. Для сравнения: Солнцу около 4,6 млрд лет, и к возрасту в 10 млрд оно превратится в красного гиганта — что будет тогда с Землей, можно узнать в заметке «Слишком светлое будущее».

За часть излучения обнаруженных огромных УФ-колец наверняка ответственно излучение звезд, формировавшихся в этих старых галактиках еще в далекой древности. Но за основную долю излучения ответственен новый процесс звездообразования, каким-то образом снова «запустившийся» здесь — старые галактики откуда-то наполняет новое вещество. Если это так, то в галактиках должны обнаруживаться и другие признаки рождения новых звезд, хотя пока что обнаружить их не удается.

Тем более непонятно, откуда поступает в галактики новое вещество для новых звезд. Это может объясняться слиянием с более мелкими соседними галактиками. Однако исследователи в подобном сценарии сомневаются. «Чтобы породить взрывную волну, формирующую те кольца излучения, которые мы наблюдаем, — говорит Самир Селим, — малая галактика должна соудариться почти точно с центром большой, а это почти исключительный случай». Новое вещество, в принципе, может поступать и из межгалактического пространства — с другой стороны, весьма разреженного и практически лишенного материи. Загадка пока остается.

По пресс-релизу NASA JPL