Ученые исследовали механизм возникновения видимых со спутника темных следов в песках Марса и Земли, которые обрываются так же внезапно, как и появляются.

Песочные демоны действительно существуют, но имеют мало общего с мифическими существами. Этим термином называют значительно уменьшенный и, как правило, безобидный вариант торнадо — вихрь высотой в несколько метров, поднимающий в воздух пыль и песок. Следы, остающиеся за «мини-торнадо», хорошо видны на снимках из космоса. И, хотя марсианские «темные тропы» получили более широкую известность, это явление наблюдается и в земных пустынях.

На Марсе и песочные демоны «вырастают» более крупными, и особенности атмосферных процессов дольше не дают песку заметать их следы. В результате марсианские «тропинки» могут сохраняться неделями, тогда как земные исчезают через пару дней.

Исследователи из Университета Мюнстера (Германия) отправились в пустыню на северо-западе Китая, чтобы вблизи рассмотреть следы песочных демонов, заметные со спутников в этом районе. Обнаружив «тропинку», которой не было еще накануне вечером, ученые взглянули на песок, взятый из следа, с помощью портативного микроскопа, и сопоставили его с другой пробой, взятой чуть поодаль.

Они отметили, что значительная часть песчинок, отобранных за пределами следа, покрыта пылевыми и глинистыми частицами микронного размера. А песок, взятый с «тропы», оставленной песочным демоном, был практически чистым. Загрязняющие частицы, как правило, светлее песка, и поэтому путь, который «пропылесосил» прошедший вихрь, издалека выглядит более темным.

Песчинки внутри вихря перемешиваются и сталкиваются друг с другом. После такой «чистки» частицы загрязняющего слоя распределяются вдоль пути песочного демона и забиваются в промежутки между темными песчинками.

Аналогично, по мнению ученых, образуются и темные следы в марсианских пустынях. По крайней мере, данные оборудования роверов, исследующих поверхность Красной планеты, не противоречат этому предположению. Хотя, конечно, разрешающая способность датчиков марсоходов гораздо ниже, чем у микроскопов, использованных в песках Китая.

Результаты исследования опубликованы в журнале Geophysical Research Letters.

По сообщению Wired Science