Обнаружена самая гигантская из всех известных звезд, вдвое крупнее предыдущего рекордсмена, в 320 раз тяжелее Солнца, в миллионы раз ярче его. Возникает вопрос — как вообще могут существовать подобные великаны?

Группа европейских астрономов во главе с профессором Полом Кроутером (Paul Crowther) исследовала пару молодых звездных скоплений, NGC 3603 и RMC 136a. Первое из них расположено в 22 тыс. световых годах от нас и представляет собой настоящую «фабрику звезд», где из обширных газопылевых облаков активно формируются новые светила. Второе находится дальше, в 165 тыс. световых годах, в Туманности Тарантул (в пределах соседней с нами галактики Большое Магелланово Облако), и уже полна юных и ярких звезд.

В ходе этой работы было обнаружено несколько звезд, поверхность которых раскалена выше 40 тыс. градусов, то есть всемеро сильнее, чем у Солнца, и которые в несколько десятков раз его тяжелее и в несколько миллионов раз — ярче. Расчеты показали, что в момент рождения эти великаны могли насчитывать до 150 солнечных масс. Но самой впечатляющей из них стала звезда R136a1 — самая большая, известная нам. Сейчас ее масса составляет 265 солнечных, а при рождении должна была доходить до 320 солнечных масс.

Такие очень крупные (мягко говоря) звезды создают и очень мощные потоки излучения. В отличие от людей, максимальный вес они набирают к моменту рождения, и постепенно теряют его с выбросами вещества и энергии. Зато и живут великаны не слишком долго: R136a1, имея немногим больше 1 млн лет от роду, уже потеряла до 1/5 своей изначальной массы — то есть, чуть больше 50-ти масс Солнца.

Они и довольно редки, формируясь буквально поодиночке внутри самых плотных звездных скоплений. В скоплении R136 насчитывается лишь 4 звезды, имевших в момент рождения массу более 150-ти солнечных. Но они ответственны практически за половину всего свечения и излучения, исходящего из этого скопления, в которое входят около 100 тыс. звезд. Самые мелкие из них лишь в 8 раз крупнее Юпитера — это коричневые карлики, «недозвезды», так и не сумевшие зажечься.

Чтобы представить себе ее размеры, поместим R136a1 мысленно в нашу Солнечную систему. Яркость превзошла бы яркость Солнца настолько же, насколько яркость Солнца сегодня превосходит Луну (оно светит примерно в 100 млн раз ярче нашей звезды). Мощное притяжение звезды заставило бы Землю носиться по орбите с бешеной скоростью, и год составил бы около 3 недель. Не говоря уж о бомбардировке такими количествами ультрафиолета, что никакая жизнь здесь не была бы возможна.

Понять, как же рождаются и живут подобные великаны, задача не из простых — уже хотя бы потому, что они редки и живут недолго. Даже на первый взгляд можно увидеть две альтернативы: то ли они с самого начала образуются такими большими, то ли формируются в результате слияния более мелких объектов, как это делают массивные черные дыры.

Интересен и момент их гибели: известно, что звезды массой от 8 до 150 солнечных заканчивают свое существование, взрываясь сверхновыми. Возможно, и те звезды, которые тяжелее этого, ждет такая же судьба — тогда можно ожидать существования невероятно колоссальных сверхновых, взрывы которых не оставляют по себе даже никаких «обломков» исходной звезды.

Читайте также о том, как была обнаружена планета настолько тяжелая, что астрономы сомневаются — планета ли это? «Сверхпланета или недозвезда».

По пресс-релизу ESO