За последние полмиллиарда лет жизнь на Земле не раз подвергалась серьезной опасности. Ископаемые останки свидетельствуют о то и дело происходивших случаях массового вымирания видов. Особенно странно, что события эти происходили с настораживающей периодичностью.

Периодичность эта вызывает массу дебатов среди палеобиологов: действительно, все выглядит так, будто каждые 26−27 млн лет нечто вызывает к жизни невероятные деструктивные силы, приводящие к массовому вымиранию видов. Вопрос в том — что и почему?

Конечно, к гипотезе периодически просыпающегося Ктулху мало кто относится всерьез. Этой регулярности можно предложить и более рациональные объяснения — такие, как прохождение Земли вместе со всей Солнечной системой через разные спиральные рукава Млечного Пути. К сожалению, расчеты показывают, что периодичность этого движения не совпадает с массовыми вымираниями.

В 1980-х появилась и другая, довольно странная, идея, о существовании у Солнца пока неизвестного нам двойника — звезды Немезиды, которая находится за границами Солнечной системы, но примерно каждые 27 млн лет проходит сквозь находящееся на ее дальних подступах облако Орта, скопление огромного количества ледяных обломков. Немезида выбивает их со своих мест, вызывая катастрофическую кометную бомбардировку внутренних областей Солнечной системы — ледяной дождь, приводящий к катастрофам на Земле.

Гипотеза эта не имеет широкого распространения, но недавно американские физики Эдриан Мелотт (Adrian Melott) и Ричард Бэмбач (Richard Bambach) решили обратиться к ней и попробовать на основе данных о периодическом вымирании видов на Земле реконструировать некоторые параметры возможной орбиты таинственной Немезиды. Результат оказался довольно неожиданным.

Для начала ученые собрали воедино огромный массив информации о древних периодах вымирания за последние 500 млн лет — вдвое больший период, чем охватывали предыдущие исследования. Из этих данных периодичность в 27 млн лет действительно была подтверждена с надежностью 99%. На первый взгляд, периодические встречи с «темной звездой» действительно отлично объясняют эту регулярность. Но именно регулярность на деле стала основным доводом против существования Немезиды.

Дело в том, что если звезда действительно имеется и действительно подходит довольно близко к Солнцу, за 500 млн лет между ними должно были произойти немало встреч. Вместе с Солнцем Немезида должна была бы сближаться и с другими звездами — время от времени мы действительно находимся достаточно (по космическим меркам) близко от той или иной звезды. И орбита Немезиды должна была бы обязательно испытывать влияние этих случайных встречных.

Влияние это, как показали Мелотт и Бэмбач, могло проявиться двумя вариантами — либо внезапным появлением на диаграмме массовых вымираний дополнительного пика (или пиков), либо смещением всего периодичного цикла. Но палеонтологические данные свидетельствует, что, несмотря ни на что, никаких нарушений регулярности за последние 500 млн лет не наблюдается.

Словом, за периодичность массового вымирания ответственно нечто иное. Вообще, в нашем космическом окружении, испытывающем влияние то появляющихся вблизи, то исчезающих крупных объектов и тел, вряд ли можно придумать столь регулярную причину. Возможно, она находится гораздо ближе. Возможно, на самой нашей планете.

Тем более что последнее вымирание состоялось 11 млн лет назад — и у нас, судя по всему, имеется в запасе вполне достаточно времени, чтобы во всем разобраться.

Читайте также о том, как специалисты NASA комментируют «проблему 2012 года», предсказания календаря индейцев майя и существование таинственной планеты Нибиру — «Без паники».

По публикации physics arXiv blog