Множество самых древних звезд Млечного Пути не принадлежат нашей галактике и некогда были попросту «отняты» ей у более мелких соседок во время периода межгалактических столкновений, около 5 млрд лет назад.

Млечный Путь около 5 млрд лет назад, в период частых столкновений с галактиками-спутницами. Результат компьютерной симуляции
Галактическое гало Млечного Пути сегодня. Результат компьютерной симуляции

Большая группа астрофизиков из Великобритании, Голландии и Германии завершила работу по масштабному моделированию процессов, происходивших в ранний период существования Млечного Пути. Обсчет показал, что множество древнейших звезд, которые обнаруживаются в составе галактического гало, были когда-то утащены мощным притяжением нашей, довольно крупной, галактики у своих не столь сильных соседок.

Вообще, в те годы небольшие галактики были куда более распространены во Вселенной. Жизнь их оказывается не слишком долгой, они сталкиваются друг с другом, рассыпаются и поглощаются более крупными галактиками наподобие того же Млечного Пути. Сам Млечный Путь, как считается, начал формироваться около 10 млрд лет назад — но древнейшие звезды, которые обнаруживаются в его пределах, бывают и на несколько миллиардов лет старше. Это и позволило астрономам еще некоторое время назад высказать предположение о том, что эти звезды были «утянуты» галактикой у соседок.

А один из авторов недавнего исследования, Эндрю Купер (Andrew Cooper) говорит: «Мы как бы стали галактическими археологами, ведущими поиск мест, в которых можно было бы «откопать» самые старые звезды Млечного Пути. Наше моделирование показало, как эти древности, сохранившиеся в современной галактике, относятся к событиям далекого прошлого. Как окаменелости, сохранившиеся на Земле под слоем новых наслоений, открывают прошлое планеты, так и галактическое гало хранит память о весьма драматическом первом периоде жизни молодого Млечного Пути, который закончился еще до появления Солнца».

Ученые начали свою симуляцию издалека, практически со времен, близких к Большому Взрыву, с 13 млрд лет назад, и на основе базовых законов моделировали дальнейшую эволюцию темной материи и звезд. К настоящему времени эти расчеты — наиболее масштабные и точные из всех проведенных на эту тему работ, они раскрыли структуру и историю галактического гало с беспрецедентной детализацией.

В частности, показано наличие «потоков звезд», в которые организуются целые огромные светила, когда их перетягивает на себя темная материя, входящая в состав крупной галактики, от более мелкой. В Млечном Пути примерно каждая сотая звезда находится в пределах этого гало — по размерам оно куда больше самой галактики с ее спиральными рукавами. И эти звезды очень стары, возрастом сравнимы с самой Вселенной.

Напомним, кстати, что по некоторым данным и для нашего еще юного Солнца эта галактика может оказаться не матерью, а мачехой — читайте об этом в заметке «Космический сепаратизм».

По пресс-релизу Royal Astronomical Society