Зонд Venus Express начинает поиски следов океанов, которые некогда могли иметься на Венере. А если имелись — то, может, была и жизнь?

Сегодня подобное и представить себе трудно. С одной стороны, наша милая Земля, влажная и в меру теплая, спокойная и кое-где по‑прежнему цветущая. А с другой — раскаленная и безводная Венера, планета с никогда не прекращающимися бурями и грозами в плотной облачной атмосфере, содержащей пары серной кислоты — даже советский зонд, первым попытавшийся опуститься на ее поверхность, выдержал считанные секунды. Жизнь? Увольте.

Но если копнуть поглубже, между соседками обнаружится масса общего. Во‑первых, почти одинаковые размеры. Во‑вторых, расстояние до Солнца — Венера находится лишь слегка за пределами т.н. «зоны обитаемости», области, где возможно появление и развитие жизни. Но все-таки, с точки зрения жизни между ней и Землей остается одно главное различие: на Венере мало воды. Если уничтожить все континенты и неровности Земли, чтобы вся вода на ней распределилась равномерно, она покроет планету слоем толщиной около 3 км. Если проделать подобное с Венерой, получится не океан, а лужа глубиной 3 см.

Но в далеком прошлом воды на Венере вполне могло быть предостаточно — данные работающего возле нее европейского зонда Venus Express подтверждают, что некогда планета потеряла значительные количества влаги. Произошло это под влиянием Солнца, чье УФ-излучение разлагало молекулы в водном паре на составляющие атомы, которые затем улетучивались в космос.

Этот процесс продолжается и сегодня: измерения Venus Express показывают, что количество попадающего из атмосферы в космос водорода ровно вдвое больше, чем кислорода. Вдобавок, выяснилось, что чем ниже мы будем опускаться вглубь венерианской атмосферы, тем большие будем обнаруживать концентрации дейтерия — этот тяжелый изотоп водорода быстрее оседает и с бОльшим трудом улетучивается в космос. Как добавляет оксфордский астроном Колин Уилсон (Colin Wilson), «все указывает на то, что некогда на Венере было немало воды».

Его коллега из Франции Эрик Часефьер (Eric Chassefière) разработал компьютерную модель, показавшую, что вода могла существовать лишь на самых ранних этапах жизни Венеры и в основном в виде пара, взвешенного в атмосфере — пока ее поверхность представляла собой расплавленную породу. По мере того, как Солнце оставляло в местной атмосфере все меньше молекул воды, парниковый эффект ослабевал, температура падала, и поверхность в конце концов застыла. Словом, никаких океанов.

И хотя проверить эти выкладки на практике очень непросто, вопрос это принципиальный. Ведь если вода на Венере когда-либо образовывала океаны, здесь, вполне возможно, могла успеть развиться какая-никакая, но жизнь…

Придется подождать дальнейших исследований и результатов. Тем более что в случае с Марсом и Луной ожидание оправдало себя — как показало тщательное изучение Красной планеты, некогда там были самые настоящие океаны, а Луна и сегодня скрывает влажную пыль и лед. Читайте об этом: «Вода, вода, кругом вода».

По сообщению ESA