Вымирание мамонтов и других доисторических гигантов могло стать не следствием, а причиной глобального похолодания, случившегося 13 тыс. лет назад.
Охота в глобальном масштабе: Похолодание от вымирания
«Охота на мамонта», иллюстрация Говарда Джонсона

Примерно за 12800 лет до того, как вы начали читать эту заметку, человек впервые ступил на территорию Америки и вскоре быстро распространился по всей этой новой земле. Здесь он встретил бесчисленные стада мамонтов и другой очень крупной непуганой дичи, которая за довольно короткий срок полностью исчезла.

Геологические данные свидетельствуют, что в то же время на планете начался существенный спад температуры. И если до сих пор считалось, что вымирание доисторических гигантов вызвано этим похолоданием, то недавнее исследование показывает, что все могло быть наоборот: истребление этой крупной живности вызвало понижение температуры.

А дело в том, что в качестве побочного продукта процесса пищеварения каждое животное вырабатывает метан, выпуская его с обеих сторон желудочно-кишечного тракта. А в качестве парникового газа, удерживающего тепло солнечных лучей и разогревающего планету, метан куда опаснее углекислого газа — по оценкам ученых, примерно в 30 раз.

Исчезновение вклада крупных животных, конечно, не мог стать решающим фактором того похолодания, известного под названием Молодой Дриас. Более того, основная причина его известна — и она довольно любопытна, о чем мы писали в заметке «Скоростное замораживание». Но снижение количества метана в атмосфере, вызванное вымиранием мамонтов и других гигантов, несомненно, сыграло свою роль в том, что похолодание было столь заметным и длительным.

Хотя Фелиза Смит (Felisa Smith) полагает, что все-таки, основной причиной было именно вымирание животных, вызванное их истреблением первобытными охотниками. Ее команда провела вычисления, экстраполировав количества произведенного животным метана, исходя из данных по коровам и другим жвачным животным современности, на доисторических гигантов. Помножив этот результат на оценочные количества пасшихся в те времена животных, они пришли к выводу, что ежегодно доисторическая фауна производила около 10 млн т метана.

Затем ученые проанализировали пробы льда, взятые в Гренландии, из исторических слоев, относящихся к нужному периоду времени. Они показали, что уровень метана именно в те годы упал на 180 объемных частей на миллиард. А предыдущие данные говорят о том, что падение концентрации метана в атмосфере уже на 20 объемных частей на миллиард приводит к снижению температуры на 1 градус. Соответственно, 180 должны привести к глобальному похолоданию величиной в 9−12 градусов — эта цифра точно соответствует падению температуры в Молодом Дриасе.

В пользу этой неожиданной гипотезы свидетельствует и тот факт, что падение уровня метана (и похолодание) в те годы было удивительно резким. За последние полмиллиона лет на Земле происходили такие же снижения концентрации этого газа, но в других случаях они были намного более плавными.

Если Фелиза Смит права, то «антропоцен», эпоха, в которую воздействие человечества стало ощущаться в глобальном масштабе, началась не с промышленной революции и не с массовой вырубки лесов — а гораздо раньше, с распространением племен первобытных охотников.

По публикации PhysOrg.Com