Крохотный остаток кости — все, что понадобилось генетикам для поразительного открытия: на территории нашей Сибири некогда проживал гоминид, до сих пор неизвестный науке. Эту находку ученые буквально «высосали из пальца». В хорошем смысле слова.
Новый предок: Что поведал палец
Денисова пещера – археологический памятник горного Алтая

Исследование стало уникальным хотя бы потому, что выводы ученые делали не архаическим методом, на основе анализа скелета ископаемых останков, а с помощью ДНК-анализа. Фрагменту кости пальца, обнаруженного в горах Алтая, 40 тыс. лет, но и этого оказалось достаточно, чтобы установить, что в те далекие годы существовали не только неандертальцы и человек разумный, но и третий, ранее неизвестный вид гоминид.

Находка вносит новые элементы в чрезвычайно запутанную историю эволюции нашего вида. Ведь если к этой тройке добавить и недавно открытых «хоббитов», миниатюрных гоминид вида Homo floresiensis, это означает, что 4 десятка тысяч лет тому назад разнообразие разумных приматов было впечатляющим. Хотя лишь одному виду удалось выжить до нашего времени.

Эта же история началась в 2008 г., когда археологи Новосибирского отделения РАН Михаил Шуньков и Анатолий Деревянко, работая в находящейся в Алтайских горах Денисовой пещере, обнаружили фрагмент пальцевой кости. Пещера эта довольно примечательна и давно привлекает самое пристальное внимание специалистов: считается, что самые глубокие ее археологические слои относятся аж ко времени 100 тыс. лет назад. Здесь обнаружены останки и инструменты как неандертальцев, так и человека разумного. А помимо прочего — целый набор отдельных костных фрагментов, слишком разрозненных для того, чтобы можно было по одному их виду с уверенностью отнести их к тому или иному виду гоминид.

Кость, найденная Шуньковым и Деревянко, выделена из археологического слоя, возраст которой, по данным радиоуглеродного анализа, составляет от 30 до 48 тыс. лет. Часть этого образца — всего 30 мг — была передана немецким исследователям, которые сумели выделить из нее и секвенировать все 16569 пар оснований митохондриальной ДНК. Эта часть нашего генома расположена отдельно от основного, не в ядре клетки, а в ее «энергостанциях», митохондриях, и является одной из самых консервативных, т. е. медленно изменяющихся. Поэтому мтДНК считается отличным инструментом в работе эволюционистов.

Затем ученые сравнили эти результаты с данными о составе мтДНК, полученными у 54-х современных людей, живущих в разных частях мира, а также с мтДНК нашего предка, жившего также на территории современной России, но 30 тыс. лет назад, а также с 6-ю образцами мтДНК неандертальцев.

Тут-то их и ждал главный сюрприз. По последовательности мтДНК неандертальцы отличаются от современных людей примерно в 202-х позициях, а обнаруженные в Денисовой пещере останки — аж в 385-ти (и в 376-ти — от неандертальцев). Когда ученые добавили к анализу данные о мтДНК современных шимпанзе и бонобо (карликовых шимпанзе), выяснилось, что этот неизвестный вид гоминид имел общего с нами и с неандертальцами предка, но наши эволюционные «дорожки» разошлись примерно 1 млн лет назад.

Так кем же были эти таинственные гоминиды? Для азиатского человека прямоходящего (Homo erectus), который мигрировал из Африки около 1,8 млн лет назад, 40 тыс. лет — слишком поздний срок. А для человека гейдельбергского (Homo heidelbergensis, который считается нашим общим с неандертальцами предком), распространившегося в Африке и Европе примерно 650 тыс. лет назад, — слишком ранний. Как говорят специалисты, «не существует свидетельств тому, что эти или какие-то другие известные виды гоминид обитали в центральной Азии в это время». Судя по всему, мы имеем дело с ранее неизвестным видом, «после-прямоходящим» и «до-гейдельбергским».

Пока что официального имени новое существо не получило — и, скорее всего, с этим торопиться не стоит. По крайней мере, пока о нем не станет известно что-нибудь большее, помимо состава мтДНК «из кончика пальца». Ведь все мы помним, какой сенсацией казалось обнаружение Иды, «недостающего звена» в эволюционной цепочке от древних приматов к людям, — и какой иронией оно обернулось. Впрочем, об этой истории мы уже рассказывали вам в заметке «Слабое звено».

По информации Nature News