В апрельском номере «Популярной Механики» опубликована статья о команде, которая прямо сейчас строит реактивный автомобиль Bloodhound SSC. В 2015 году эта машина должна разогнаться до скорости 1000 миль в час (1609,344 км/ч), и побить рекорд, поставленный в 1997 году — 1227,986 км/ч.

Golden Arrow
Napier-Campbell Blue Bird Малькольма Кэмпбелла
Sunbeam 350 hp Blue Bird Малькольма Кэмпбелла
Sunbeam 1000 hp Mystery Генри Сигрейва
Рекордный заезд Babs. За рулем Джон Перри-Томас
Рекордный заезд Golden Arrow. За рулем Генри Сигрейв
Рекордный заезд Sunbeam Tiger. За рулем Генри Сигрейв

Интересно то, что Bloodhound SSC строится той же самой командой, которая делала предыдущий автомобиль-рекордсмен, Thrust SSC, и более того — та же самая команда строила и машину Thrust2, державшую рекорд с 1983 по 1997 годы! Получается, что вот уже тридцать лет рекорд скорости на автомобиле нужен, в принципе, ограниченной группе людей, и никакой конкуренции в этой области нет. Если пилот Энди Грин поставит новый рекорд, он просто тем самым побьет свой же предыдущий. И так — раз в десять-пятнадцать лет. Но так было не всегда.

Великая эпоха

На заре автомобилестроения гонка за рекордами велась не на жизнь, а на смерть, за заветные числа сражались десятки пилотов на различных автомобилях, и за звание самого быстрого человека на земле они были готовы отдать все, что у них было. Легендой стал Малькольм Кэмпбелл, поставивший с 1924 по 1937 годы целых девять (!) абсолютных рекордов скорости — но ему, в отличие от Энди Грина, было, с кем сражаться. Серьезную конкуренцию Кэмпбеллу составляли другие пилоты-рекордисты Эрнест Элдридж, Перри Томас, Рэй Кич, Джордж Истон, Джон Кобб и, конечно, Генри Сигрейв — человек, который предпочел смерть проигрышу.

Генри Сигрейв родился в США в семье ирландца-эмигранта и американки, но вырос у бабушки в Ирландии, после чего поступил в Итонский колледж. Пробиться наверх ему позволила Первая Мировая война. Будучи ребенком из семьи не слишком высокого происхождения, он вызвался добровольцем, окончил летные курсы и стал пилотом. В одном из боев он, находясь в разведке, в одиночку вышел на вражеское звено из шести самолетов и сумел сбить четверых (!), прежде чем его все-таки подбили. Он выжил, но серьезные травмы поставили крест на пилотской карьере — и после войны Сигрейв перешел на работу в компанию Sunbeam, одного из ведущих производителей спортивных автомобилей того времени. Он успешно выступал в Гран-При, одержал восемь побед в 29 стартах — но скорости Гран-При казались ему слишком низкими — так Сигрейв переквалифицировался в пилота-рекордиста. Для автомобильных компаний того времени подобные заезды были прекрасной рекламой, и Sunbeamне был исключением.

Причина, по которой Сигрейв оказался востребованным, была проста. Рекорд скорости на тот момент принадлежал Малькольму Кэмпбеллу и составлял 242,8 км/ч. При этом Малькольм Кэмпбелл выступал на то же самом Sunbeam — только частном, модернизированном и носящем название Blue Bird («Синяя птица»). Руководство Sunbeam приняло решение поучаствовать в рекордной гонке заводской командой — если частник «довел» их машину до рекорда, почему это достижение не могли повторить профессионалы?

В результате 16 марта 1926 года Генри Сигрейв вывел ярко-красный Sunbeam Tiger заводской команды на пляж Саутпорта (Великобритания) и показал результат 245,15 км/ч, став самым быстрым человеком на земле. А вот дальше началась настоящая война.

28 апреля 1926 года Джон Перри-Томас на автомобиле собственной конструкции Babs разгоняется до скорости 273,6 км/ч.

4 февраля 1927 года Малькольм Кэмпбелл на модернизированном Sunbeam 350HP Blue Bird показывает результат 281,44 км/ч.

29 марта 1927 года Генри Сигрейв на заводком Sunbeam 1000 hp Mystery устанавливает новый рекорд — 327,97 км/ч.

19 февраля 1928 года Малькольм Кэмпбелл на новой машине — Napier-Campbell Blue Bird — показывает результат 333,048 км/ч.

22 апреля 1928 года американец Рэй Кич на автомобиле White Triplex чуть-чуть перекрывает рекорд Кэмпбелла — 334,007 км/ч.

За это время, конечно, происходили и трагедии. Тот же Перри-Томас разбился насмерть в одном из скоростных заездов — его обезглавило сорвавшейся приводной цепью; погиб и еще один рекордист — Ли Байбл на Triplex Special. А Сигрейв ушел из компании Sunbeam, чтобы вместе с инженером Джеком Ирвингом построить собственную рекордную машину. Их совместное творение получило название Golden Arrow, оно оснащалось 12-цилиндровым двигателем Napier Lion, и 11 марта 1929 года Генри Сигрейв поставил на нем свой последний рекорд скорости — 372,459 км/ч, продержавшийся для того времени на удивление долго, почти два года. За это достижение Генри Сигрейв был удостоен рыцарского звания.