20 ноября 1998 года в 8:40 мск ракета-носитель «Протон» успешно вывела функционально-грузовой блок «Заря» на околоземную орбиту. С этого модуля началась сборка Международной космической станции на околоземной орбите.

Запуск «Протона» с блоком «Заря» 20 ноября 1998 года

Первый элемент МКС был разработан и изготовлен ФГУП «ГКНПЦ им. М.В. Хруничева» в соответствии с контрактом, заключенным с генеральным субподрядчиком по проекту МКС — компанией Boeing. На начальной стадии сборки ФГБ «Заря» обеспечивал управление полетом связки модулей, электропитание, связь, прием, хранение и перекачку топлива.

По своим размерам и конфигурации ФГБ «Заря» для МКС схож с модулями «Квант-2» и «Кристалл» орбитального комплекса «Мир». Модуль «Заря» создан с использованием материалов и комплектующих российского производства на базе тяжелой многоцелевой платформы, применявшейся на космических аппаратах тяжелого класса серии «Космос» (929, 1267, 1443, 1686) и успешно прошедшей испытания в составе орбитальных станций «Салют» (6, 7) в 1977−87 годах. Позднее эта платформа была использована на специализированных модулях «Квант», «Квант-2», «Кристалл», «Спектр», разработанных и изготовленных в ФГУП «ГКНПЦ им. М.В. Хруничева» и используемых в составе орбитального комплекса «Мир». Модуль отличается высокой степенью преемственности систем, что повышает надежность его функционирования в процессе эксплуатации.

Компоновка «Зари» включает в себя приборно-грузовой отсек и герметичный адаптер, предназначенный для размещения бортовых систем, обеспечивающих механическую стыковку с другими модулями МКС и прибывающими на нее кораблями. Герметичный адаптер отделен от приборно-грузового отсека герметичной сферической переборкой, в которой имеется люк диаметром 800 мм. Герметичный объем отсека составляет 64,5 м³, адаптера — 7,0 м³. Их внутреннее пространство разделено на две зоны: приборную и жилую. В приборной зоне размещены блоки бортовых систем. Жилая зона предназначена для работы экипажа. В ней находятся элементы систем контроля и управления бортовым комплексом, а также аварийного оповещения и предупреждения.

По состоянию на 2013 год в состав Международной космической станции входит 14 основных модулей, российские — «Заря», «Звезда», «Пирс», «Поиск», «Рассвет»; американские — Unity, Destiny, Quest, Tranquility, Cupola, Leonardo, Harmony, европейский Columbus и японский Kibo.

В настоящее время на борту Международной космической станции работает экипаж 38/39-й длительной экспедиции — командир Олег Котов (Роскосмос), бортинженеры Сергей Рязанский (Роскосмос), Майкл Хопкинс (NASA), Михаил Тюрин (Роскосмос), Рик Мастраккио (NASA), Коичи Ваката (JAXA).