Эпоха атомных самолетов завершилась, так толком и не успев начаться. Всего два самолета, укрытых завесой секретности, поднимались в воздух с атомным реактором на борту. Один из них — советский Ту-95ЛАЛ. Но первым был все же американский NB-36H, впервые поднявшийся в воздух 17 сентября 1955 года. Годовщине этого события посвящается сегодняшняя подборка фактов.

Система передачи тепла от реактора к двигателям устанавливалась в бомбовом отсеке.
Установка защитной капсулы экипажа

1. Идея самолетов на ядерном топливе (уране-235) сначала появилась на страницах журнала «Popular Mechanics» (январь 1941 года, автор — д-р Р.М. Лангер), и лишь год спустя ученые начали обсуждать практическую реализацию таких аппаратов. Американские военные начали работу по программе NEPA (ядерная энергия для авиационных силовых установок) в 1946 году.

2. Проект был строго засекречен вплоть до 1955 года, когда правительство США было вынуждено признать существование экспериментального бомбардировщика (модифицированного B-36) с атомным реактором на борту.

3. Атомный реактор никогда не играл роль силовой установки самолета, хотя двигатели B-36 были заменены на новые, которые теоретически могли переключаться с энергии обычного химического топлива на ядерную. Реактор находился на борту для выявления неизвестных особенностей эксплуатации в воздухе, чтобы в будущем можно было избежать лишних проблем. В частности, исследовалось влияние радиации на конструкционные материалы и проверялась надежность радиационной защиты экипажа.

4. В экипаже NB-36H, состоявшем из пяти человек, инженеров было больше, чем пилотов: помимо бортинженера, на борту находилось двое инженеров-ядерщиков.

5. NB-36H был построен на базе самолета, получившего сильные повреждения носовой части фюзеляжа во время торнадо 1 сентября 1952 года. «Пострадавший» был возвращен компании Convair для ремонта, но вместо этого был переоборудован в летающую ядерную лабораторию. Вся его носовая часть была заменена на новую, содержащую защитную капсулу для экипажа и специализированные приборы.

6. Защитная капсула экипажа, изготовленная из свинца и резины, весила более 11 тонн. Кабина была остеклена свинцовым стеклом толщиной 20−30 см. Позади кабины экипажа находился свинцовый экран толщиной 10 см.

7. Реактор на быстрых нейтронах, находившийся в хвостовом отсеке самолета, весил около 16 тонн. Он получил обозначение R-1 (единица обозначает его мощность — 1 МВт).

8. Во время всех испытательных полетов, проходивших над безлюдными территориями, NB-36H сопровождал десантно-транспортный самолет, на борту которого находился взвод морских пехотинцев, готовых оцепить NB-36H (или то, что от него останется) в случае любой нештатной ситуации, будь то аварийная посадка или крушение.

9. С сентября 1955 года по март 1957 года самолет с реактором на борту совершил 47 испытательных полетов. Он был выведен из эксплуатации в конце 1957 года.

10. Программа «ядерных полетов», свернутая в начале 1960-х годов, обошлась США как минимум в $469 350 000.