В рассказе «Палец инженера» Холмс (A) расследует происшествие с молодым гидравликом, которого фальшивомонетчики пригласили найти причину поломки мощного пресса. Преступники заверили его, что используют механизм для формовки брикетов сукновальной глины, пояснив, что это «ценное сырье» и что «залежи ее в Англии встречаются в одном-двух местах».
Расследование: что общего у Шерлока Холмса и кошки?

В самом деле, сукновальная глина (B) была и остается крайне востребованной в текстильной промышленности, с ее помощью шерсть и ткани очищают от жиров и других загрязнений. И хотя в самой Великобритании разработка таких глин практически закончена, их продолжают добывать миллионами тонн в год — в России, Испании и, конечно, в США. В честь месторождения Форт-Бентон в штате Вайоминг этот минерал называется бентонитом. Как и глины вообще, он образуется из полевого шпата — силиката, на который приходится больше половины массы земной коры. Основу бентонита образует трехслойная минеральная структура: пара кристаллических слоев оксида кремния, между которыми «проложен» гидроксид алюминия.

Эти «бутерброды» удерживаются не слишком прочно: вода и другие жидкости проникают между слоями, раздвигая их и собираясь в свободном пространстве. Расстояние между слоями может увеличиваться от 0,92 до 14 нм, глина разбухает и абсорбирует воду, ионы и примеси. Дешевизна, безопасность и отличные абсорбирующие свойства позволяют применять бентонит невероятно широко. Его добавляют в буровой раствор и сельскохозяйственные удобрения, используют для очистки тканей, масел и пищевых продуктов, включая вино и самогон, он входит в состав дерматологических средств и строительной гидроизоляции. Многие из нас сталкиваются с «сукновальной глиной» каждый день — в наполнителях для кошачьих туалетов С, где ее способности впитывать воду и примеси оказываются как нельзя кстати.

Статья «Что общего у Шерлока и кошки?» опубликована в журнале «Популярная механика» (№4, Апрель 2017).