В 1880 году Томас Эдисон, изучая причины отложения углерода на внутренних стенках лампы, вмонтировал в колбу еще один электрод. Измеряя ток между ним и угольной нитью, он обнаружил, что независимо от полярности приложенного напряжения ток этот имеет только одно направление. Объяснить это явление (сейчас оно называется термоэлектронной эмиссией) ни Эдисон, ни кто-либо другой тогда не могли (электрон был открыт Джозефом Томсоном только в1897году). Хотя великий изобретатель не увидел никакой пользы в этих приборах, он тем не менее получил на них патент, а эффект назвал собственным именем.
Триод: основа всей электроники

Джон Флеминг, сотрудник компании Эдисона в Лондоне, тоже изучал причины отложений на стенках лампы с 1883 по 1896 год. Потом он занялся другой работой и вернулся к этой теме только в 1904 году, будучи научным консультантом компании Маркони. Для приема радиоволн требовался детектор, и Флеминг предложил использовать те самые лампы Эдисона. При этом он обнаружил, что при протекании через нить накаливания переменного тока ток, снимаемый с дополнительного электрода, всегда остается постоянным. В заявке на патент Флеминг назвал такую лампу колебательным вентилем (это был прообраз вакуумного диода), а в 1905 году описал свои эксперименты в статье для Королевского научного общества.

Но вентиль, хотя и выглядел перспективным, все еще был слишком примитивным для практического применения, и руководство компании Marconi порекомендовало изобретателю отказаться от дальнейшей работы в этом направлении.

В результате плодами работы Флеминга воспользовался другой изобретатель — выпускник Йельского университета Ли де Форест, который с 1900 года без особого успеха экспериментировал с различными детекторами. Летом 1905 года де Форесту попал в руки журнал «Труды Королевского общества» со статьей Джона Флеминга, посвященной колебательному вентилю. Осенью этого же года де Форест заказал несколько реплик прибора Флеминга — с латунным цоколем, угольной нитью и никелевой пластиной в качестве второго электрода. В декабре он уже подал заявку на патент «статического вентиля для беспроводного телеграфа», а чуть погодя- еще одну, на прибор под названием «аудион». Однако, несмотря на некоторые отличия, это были всего лишь небольшие модификации вентиля Флеминга.

А вот следующее изобретение Ли де Фореста было полностью его собственным, и именно оно принесло ему мировую славу и звание «отца радиовещания». После множества неудачных экспериментов изобретатель решил вставить между нитью накаливания и пластиной никелевую зигзагообразную нить, которую он назвал сеткой. Подавая на эту нить положительный потенциал, можно было разгонять поток электронов с нити накаливания, попадающий на пластину, а отрицательный потенциал «закрывал» вентиль. Хотя сам изобретатель имел весьма туманное представление о принципах, лежащих в основе работы прибора (его теории позднее оказались ошибочными), лампа де Фореста, в отличие от вентиля Флеминга, позволяла не только детектировать, но и усиливать сигнал. Так был изобретен триод, положивший начало новой отрасли техники — электронике.

Статья «Рождение электроники» опубликована в журнале «Популярная механика» (№9, Сентябрь 2012).