Для самолета 800 км/ч — не такая уж фантастическая скорость. Если не принимать во внимание, что участники Reno Air Races перешагивают этот предел на самолетах времен Второй мировой войны, следуя по маршруту на высоте около 15 метров над землей.

Для авиаторов, стремящихся к рекордам, прошедшая неделя была весьма благоприятна. Стартовавшее в среду (15 сентября) соревнование Reno Air Races принесло своим участникам новые рекорды в пяти различных классах, в том числе максимальную скорость за всю историю состязаний — 544 мили в час (875 км/ч) в классе Jet.

Чемпионат проходил неподалеку от города Рино (США). Начало его истории было положено в 1964 году, когда пилот Второй мировой войны Билл Стед (Bill Stead) организовал гонки самолетов в небе над Невадой, возрождая спорт, практически забытый со времен состязаний в Кливленде (Cleveland air races) в 1949 году.

До Второй мировой войны воздушные гонки были очень популярны и собирали сотни тысяч зрителей. Вместе с тем, авиаконструкторы в погоне за скоростью разработали множество инновационных по тем временам решений. И сегодня на чемпионате можно увидеть немало самолетов времен Второй мировой (правда, в значительной мере модифицированных). В классе Unlimited победа второй год подряд достается любимцу публики — самолету P-51 Mustang, носящему имя «Strega». Прошлогоднее выступление было восьмым для самолета, но первым для пилота в его кабине — Стива Хинтона младшего (Steve Hinton Jr.).

Хинтон рос в окружении самолетов. В том числе самолетов гоночных. Его отец — двукратный чемпион гонок в Рино, сейчас участвует в восстановлении самолетов для Музея славы (Чино, Калифорния), ранее снялся в нескольких кинофильмах. Естественно, в кабине самолета.

«Первый раз я побывал в воздухе в возрасте двух недель, — сказал Хинтон-младший в интервью для Wired. — Поэтому с самых ранних лет авиация стала частью моей жизни».

Несмотря на впечатление, которое производили на Стива довольно экзотические сверхмощные модели самолетов, он начал свой путь пилота весьма стандартно: с 15 лет занимался с инструктором, а в 16-й день рождения совершил свой первый самостоятельный полет на Цессне 150.

Молодой Хинтон проводил долгие часы не только в кабине самолета, но и в мастерской. В школьные годы Стив и его друг спешили в музей, где они восстанавливали старинный Ласкомб. Вложив немало сил в восстановление Стинсон L-5, Хинтон получил возможность пилотировать более «серьезную» машину, чем Цессна. Далее его карьера пилота начала напоминать послужные списки пилотов Второй мировой: с L-5 (185 л.с.) он перешел на модифицированный Стирман (450 л. с), а к 19 годам сел за штурвал P-51 Mustang.

Пока Хинтон учился летать, воздушные гонки не выходили у него из головы. Побывав в 15 лет в Рино, он сразу заприметил «Strega» и поставил перед собой цель: в один прекрасный день выйти на гоночный маршрут на этом самолете. Шесть лет спустя, в 2008 году, Хинтон на своей машине развил в квалификационном заезде весьма неплохую скорость — около 560 км/ч. А в 2009 наконец добился желаемого — пилотировал самолет своей мечты, P-51 Mustang «Strega» и завоевал победу в своем классе.

Помимо значительных модификаций планера, в том числе «урезанного» на полтора метра размаха крыльев и обтекаемого фюзеляжа, «Strega» (по-итальянски это имя значит «Ведьма») оснащена двигателем Rolls Royce Merlin, мощность которого в два раза превышает таковую для штатного двигателя «Мустанга».В обычном режиме 27-литровый двигатель обеспечивает тягу в 1500 л.с. при 3000 об/мин, но во время гонки эти показатели достигают 3600 л.с. и 3400 об/мин, что позволяет развить скорость более 800 км/ч. При этом самолет летит на высоте около 15 метров.

«На самом деле, гораздо проще лететь по маршруту на скорости 800 км/ч, чем на 500 км/ч, — заявляет Хинтон. — Нет необходимости следовать от одной поворотной точки к другой, пытаясь получить ломаную линию — можно описывать действительно красивую кривую».

Перед началом гонок каждый самолет проходит квалификацию — совершает одиночный полет по маршруту, по результатам которого причисляется к одной из трех категорий (бронзовой, серебряной или золотой). Средние скорости в золотой категории приближаются к 800 км/ч.

Все пилоты следуют строгому своду правил и проходят обязательные «курсы для новобранцев», на которых им объясняют, как выполнять полеты крыло-к-крылу на столь высоких скоростях и малых высотах, чтобы не создавать угрозу для себя и других летчиков.

По словам Хинтона, «один час полета идет за сотню» и для пилота, и для двигателя. «Время несколько замедляется, если поймать ритм» — говорит он, и полет на высоте пары размахов крыла от земли — «не такая уж стрессовая ситуация». Но пилоту приходится постоянно следить за множеством вещей. Двигатель же может получить всего 20 часов налета за время гонок и подготовки к ним, но выглядеть так, как будто проработал около 1000 часов.

Чтобы представить, каково это — быть на месте пилота Reno Air Races, посмотрите видео, снятое из кабины Р-51 «Voodoo» в 2008 году: