Околоземное космическое пространство сегодня достаточно густо «заселено» — не считая МКС, на орбите находятся сотни работающих спутников. В ближайшие годы популярным местечком станет и орбита Луны.

Лунные миссии уже запустили или планируют запустить в ближайшее время космические агентства России, Китая, Японии, Индии и США. Чем же привлекателен наш естественный спутник? Прежде всего, близостью. Луну наблюдать и изучать проще, чем какой-либо другой космический объект, она доступна для изучения даже тем странам, которым не по карману собственные космические аппараты — не говоря уж об искусственных спутниках на окололунной орбите. На самом деле, сегодня только два государства могут похвастаться присутствием в окрестностях Луны — если не считать останков старых советских и американских аппаратов, там находятся Япония и Китай.

Японский зонд Kaguya достиг Луны в октябре 2007 г. Задачи его — составление детальной карты лунной поверхности, изучение гравитационного поля спутника и поиски местной воды, которая может стать важнейшим фактором при освоении спутника пилотируемыми миссиями и вполне может присутствовать в виде льда в глубоких кратерах. По словам селенолога Барбары Коэн (Barbara Cohen), «Kaguya — это здоровенный «Кадиллак» среди лунных миссий, он состоит из трех отдельных зондов, прекрасно оснащен и проводит исследования, которые были не по силам предыдущим аппаратам». На борту основного зонда Kaguya разместилось 13 инструментов, включая HDTV-камеру, которая уже передает на Землю видеозаписи с фантастическим качеством.

Почти ровно месяц спустя после японцев к Луне прибыл первый китайский аппарат Chang′e-1. В течение своего полета, который рассчитан на 1 год, спутник должен также заняться картографированием лунной поверхности — но, в отличие от Kaguya, он сможет составлять трехмерные изображения. Как и Kaguya, он особенно интересуется поисками воды, для чего будет с пристальным вниманием снимать некоторые области в окрестностях лунных полюсов. Chang′e-1 должен стать первым из серии китайских лунных миссий. Следующий аппарат Chang′e-2 уже спустит на поверхность луноход, а Chang′e-3 сможет привезти на Землю образцы реголита — лунного грунта. В перспективе Китай уже нацелился на создание собственной обитаемой базы на Луне, но они «поспешают, не торопясь» и намерены осваиваться на спутнике шаг за шагом.

Следующим гостем на Луне станет первый индийский аппарат Chandrayaan-1, на борту которого будет размещен датчик, позволяющий детальнее разобраться в составе лунного грунта. В компании с инфракрасным спектрометром он позволит создать первую детальную минералогическую карту спутника. На 2010−2011 гг. запланирована индийская миссия Chandrayaan-2, которая вслед за китайцами высадит на поверхность луноход. Аппарат займется сбором образцов грунта и их анализом, передавая данные на «базовый» спутник, который останется на орбите Луны.

На 2008 г. намечено продолжение и американской «Великой лунной гонки». NASA обещает отправить к спутнику новый аппарат Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), снабженный целой кучей инструментов для картографирования его поверхности и анализа минералогии — в том числе и для поиска воды и других материалов, которые потенциально можно использовать для возведения здесь постоянной базы.

«LRO получит снимки Луны с самым высоким разрешением, которое пока что доступно, — поясняет Барбара Коэн, — около 50 см на пиксель. Мы сможем разглядеть отдельные камни около полуметра диаметром, а значит — внимательно рассмотреть разные варианты мест для посадки следующих миссий». Кроме того, на борту аппарат будет нести пластик, имитирующий ткани человеческого тела. Оценив воздействие радиации на него, специалисты смогут оценить потенциальные опасности для людей, высаживающихся на Луне.

Три года спустя, в 2011-м NASA собирается отправить следующий аппарат, орбитальную лабораторию GRAIL, которая сможет заглянуть глубже во внутреннюю «анатомию» Луны. Состоящая из двух спутников миссия проведет около спутника несколько месяцев и детально изучит его гравитационное поле.

И, конечно, никакой «Ренессанс» лунной темы в космических исследованиях невозможен без участия пионера в освоении спутника — России. Мы не проводили лунных запусков еще с 1970-х, но это не значит, что наши ученые совсем оставили эту тему. В российскую космическую программу на ближайшие годы включен запуск новой автоматической станции «Луна-Глоб». Эта масштабная миссия включит целых 13 отдельных зондов, включая спускаемый модуль и аппараты-«пенетраторы», способные пробить верхние слои лунной поверхности и открыть для изучения ее глубины. Задачи его — все те же: детальное картографирование, изучение гравитационных свойств Луны, минералогия и поиски воды.

«Поставленные перед всеми миссиями цели несколько перекрываются, — добавляет Барбара Коэн, — но так мы получаем лучшее «покрытие» и большую надежность данных». А кроме того — ни одна страна не готова полностью положиться на чужую информацию в активной лунной гонке, которая предстоит нам в ближайшие годы.

О более «приземленных» планах освоения нашего естественного спутника читайте: «Чем заняться на Луне». Рекомендуем также посмотреть интервью бывшего главы Роскосмоса Анатолия Перминова, который подробно рассказал о блестящих перспективах России в этой области: «Наши планы».

По публикации NASA