Лапландия у многих ассоциируется только со снегом и северными оленями. Между тем, именно здесь расположен северный космический полигон, который к 2011 году станет крупнейшим центром европейского космического туризма.

Неосвещенная и совершенно пустынная заснеженная дорога без каких-либо указателей. На мгновение я даже начинаю сомневаться — правильно ли мы едем? И в этот момент, будто для того чтобы развеять мои сомнения, на обочине возникает силуэт исполинской спутниковой антенны, а через несколько сотен метров — еще один. Я окончательно успокаиваюсь, когда вижу указатель со знакомым логотипом Европейского космического агентства. Через несколько минут мы въезжаем на территорию космического центра Esrange Space Center, принадлежащего шведской космической корпорации SSC (Swedish Space Corporation).

Ракетные старты

Обычно космодромы стараются располагать как можно ближе к экватору, чтобы максимально использовать скорость вращения Земли. Поэтому Esrange, находящийся в 40 км от города Кируны и в 250 км за Северным полярным кругом, на мой взгляд, мало подходит на роль успешного космодрома. «Вы совершенно правы! — отвечает на мой вопрос Гуннар Флорин, научный сотрудник отделения космических систем SSC. — Мы не производим здесь орбитальных запусков. Это действительно не слишком выгодно, и кроме того, Норвегия возражает — начальная часть траектории при выводе спутников на полярную орбиту проходит над ее территорией. Все шведские исследовательские спутники были запущены с других космодромов: VIKING — из французской Гвианы, FREJA — из пустыни Гоби, ASTRID и ASTRID 2 — из Плесецка, а ODIN — с дальневосточного космодрома ‘Свободный'. Но у Esrange другая специализация».

Отсюда запускают ракетные зонды, которые за время пролета через атмосферу и последующего снижения собирают научные данные об атмосфере и космическом пространстве. В последнее время большое внимание ученые уделяют изучению различных явлений в условиях микрогравитации, и ракетные зонды — отличная платформа для этого. «Вот такая европейская ракета MAXUS может доставить нагрузку в 900 кг на высоту около 800 км, так что время микрогравитации составляет 12−14 минут, — говорит Гуннар Флорин, стоя внутри ангара, построенного вокруг стартового стола. — Для многих экспериментов этого вполне достаточно, а по стоимости они получаются намного дешевле, чем на МКС».

«А когда планируется запустить эту?» — спрашиваю я. «Это просто макет, на котором отрабатываются процессы сборки и установки нагрузки, — отвечает Гуннар. — А вообще-то на 2008 год намечено пока пять запусков, правда, несколько меньших ракет — с нагрузкой около 300 кг и на высоту менее 300 км».

Все ракетные запуски производятся зимой, поскольку в это время окрестные озера замерзают и искать приземлившиеся зонды становится намного проще. Да и расположение полигона исключительно удобное — район практически необитаем.

Большие антенны

У Esrange есть еще одна не менее важная специализация. Чем севернее, тем удобнее поддерживать связь со спутниками, находящимися на полярных орбитах (а это большинство спутников дистанционного зондирования Земли). Экваториальные станции смогут принимать с таких спутников данные лишь во время 2−3 пролетов за сутки, в то время как станция, скажем, на полюсе — во время каждого. Северное местонахождение Esrange объясняет тот факт, что именно здесь расположен крупный центр космической связи Esrange Satellite Station (ESS). Это один из самых загруженных центров подобного рода в мире: он ежедневно обеспечивает более ста сеансов связи со спутниками (не считая краткосрочных контрактов по обеспечению связи во время вывода спутников на орбиту), над этой задачей работает больше половины из 170 сотрудников Esrange. Неподалеку, в 7 км, расположен центр спутниковой связи Европейского космического агентства, именно его антенны я и видел по дороге на полигон.

Туристический космос

Однако вскоре ко всему этому прибавится еще одно перспективное и очень интересное направление. Именно отсюда, из Кируны, компания Virgin Galactic планирует отправлять космических туристов в суборбитальные полеты. «Это будет второй в мире и первый в Европе туристический космопорт. Первый — ‘Космопорт Америка' (Spaceport America) — сейчас строится в пустыне Нью-Мексико. Ну, а наш будет называться, разумеется, ‘Космопорт Швеция' (Spaceport Sweden), — с нескрываемой гордостью говорит директор полигона Esrange (и будущего космопорта) Олле Норберг. — Для этого проекта Esrange предоставляет оборудование связи и телеметрии и своих специалистов. Самолет-носитель Virgin Galactic — WhiteKnightTwo — будет взлетать как обычный самолет из аэропорта Кируны. После набора высоты в 15 км от него отделится космический корабль SpaceShipTwo, который и «довезет» шестерых туристов до высоты более 100 км, что даст им полное право считаться астронавтами. Потом последуют несколько минут невесомости, возвращение на Землю и приземление — в той же Кируне. Базироваться космическая техника Virgin Galactic будет, видимо, там же, в ангарах Arena Arctica».

Суборбитальный полет Virgin Galactic стоит $200 000, однако несмотря на эти внушительные цифры, уже более двухсот человек заказали билеты. «Космопорт в Нью-Мексико начнет функционировать в 2010 году, а наш — в 2011—2012-м, но у нас есть перед ними несколько преимуществ. — говорит Олле Норберг. — Во-первых, европейским космическим туристам уже не придется лететь через океан, ведь Швеция гораздо ближе. А самое главное — только здесь они смогут увидеть вблизи северное сияние».

Статья «» опубликована в журнале «Популярная механика» (№3, Март 2008).