15 октября миссия Cassini-Huygens, ведущая наблюдения за Сатурном и его окрестностями, отметила 10-летие со дня запуска — и снова оказалась в центре внимания астрономического сообщества.

Аппарат Cassini был отправлен в космос в 1997 г. и первоначально предполагалось, что, прибыв на орбиту Сатурна, он будет вести наблюдения в течение 4 лет. Кроме того, он должен был обеспечить посадку европейского модуля Hyugens на поверхность Титана — одного из спутников планеты. Все этапы миссии прошли более чем успешно, и инструменты на борту Cassini до сих пор продолжают снабжать ученых уникальной информацией об окрестностях газового гиганта.

Вспомним лишь некоторые из недавних находок, сделанных благодаря юбиляру. Вопреки распространенному представлению оказалось, что спутники Сатурна Тефия и Диона не являются безжизненными обломками камня и льда, вроде нашей Луны, а ведут бурную вулканическую жизнь («Активная парочка»). Другой спутник — Энцелад, вообще может приютить в своих недрах жизнь («Внутренние силы малыша»), в то время как на еще одной местной луне Гиперионе даже обнаружилась органика («Ледяная даль»). А на Титане были найдены обширные озера, заполненные углеводородами («Моря Титана»).

На самом Сатурне, среди его крайне бурной атмосферы был сфотографирован странный островок стабильности, образующий правильный шестиугольник («"Сота» на Сатурне"). Да и знаменитые кольца могут оказаться в 2, а то и в 3 раза массивнее, чем считалось до сих пор («Тяжесть кольца»).

Впрочем, не только ученых интригует передаваемые Cassini сведения. Фантастически яркие и четкие снимки Сатурна разошлись по всему миру — читайте и разглядывайте одно из них в нашей статье «Окольцованная планета».

По словам астронома Денниса Мэтсона (Dennis Matson), «С Cassini потрясающие открытия практически превратились в рутину. Оставаясь на орбите около Сатурна, аппарат находится в сердце самой фантастической естественной «лаборатории», которая только доступна нам. Кольца планеты, целая куча спутников, сложные магнитные взаимодействия — окрестности Сатурна это в некотором смысле Солнечная система в миниатюре».

Наша редакция тоже поздравляет юбиляра и желает ему долгих лет жизни и столь же беззаветного и бесперебойного служения науке! Читайте и о других недавних космических юбилеях: 500 днях зонда Venus Express («Экспресс-итоги») и 30-летии миссии Voyager («Неутомимые «Вояджеры»»).