На околоземной орбите автоматический ремонтный корабль перемещается от спутника к спутнику, восстанавливая и обновляя мощную оптику для сбора метеорологических данных. В 400 тыс. км от него космический грузовик прибывает на Луну — он доставил новые солнечные батареи и припасы для базы вблизи Южного полюса. Неподалеку от нее идет сбор льда, скопившегося в тенях лунных кратеров. Это 2020-й год, и нигде не видно ни одного человека: роботы управляются самостоятельно.

Специалисты NASA уверены, что этот сценарий вовсе не так уж фантастичен: не так уж далек день, когда спутники и корабли, разведывательные и геологические миссии смогут полностью полагаться на собственные силы и технологии навигации, вести тонкие стыковки и ремонт. Некоторые из таких разработок скоро пройдут «полевое» тестирование на борту миссии Orbital Express, которую Центр космических полетов Маршалла готовит совместно с Агентством перспективных оборонных проектов DARPA. Запустить ее планируется уже 7 марта, на борту ракеты Atlas V, которая должна вывести на орбиту два спутника: обслуживающий ASTRO и обслуживаемый NextSat.

Цель тестов — проверить и продемонстрировать возможности дозаправки, обмена компонентами и ремонта спутников в космосе и без участия людей-операторов. ASTRO должен провести автоматическую стыковку с NextSat и «обслужить» его. Первым пилотом ASTRO выступит сенсор AVGS, ориентирующийся по отражению лазерного луча от поверхности NextSat, на которую нанесен характерный узор, распознаваемый прибором. Аппарат сможет сам выбрать оптимальную скорость и угол сближения для безопасной стыковки со спутником.

За 3 месяца испытательного полета будет проведено 8 испытательных серий. ASTRO будет сближаться с NextSat с расстояния в 6,9 км, а после стыковки на спутник будут установлены батареи — впервые без помощи человека. Тесты пройдут в разное время суток, чтобы проверить воздействие отраженных от Земли лучей на оптические системы аппаратов.

Если миссия Orbital Express окажется успешной, то роботы станут уже совершенно реальной — более дешевой и безопасной — альтернативой пилотируемым миссиям, которые часто вынуждены решать задачи ремонта и обслуживания космической техники. А в будущем они могут стать основными рабочими и на Луне, пользуясь заранее подготовленным «сенсорным хайвеем» — системой отражателей-маячков, обозначающих дорогу. Роботы могут в прямом и переносном смыслах проложить человеку путь в дальний космос.

По сообщению NASA