C тех пор, как Генри Форд запустил свой первый конвейер, сделав автомобили дешевыми и доступными, человечество мечтает о машине, на которой можно будет не только ездить, но и летать. И эта мечта не так далека от осуществления.

Голландский предприниматель Джон Баккер (John Bakker) совместно с компанией Spark Design Engineering занимается разработкой транспортного средства нового типа, получившего название PAL-V (Personal Air and Land Vehicle, «Наземный и воздушный личный транспорт»). Одноместный аппарат напоминает трехколесный мотоцикл с закрытым кузовом. Для движения он использует винт толкающего типа, подключенный к обыкновенному бензиновому мотору. Когда придет пора взмыть в воздух, PAL-V быстро расправит сложенные на крыше лопасти и превратится в автожир — своеобразный гибрид вертолета и самолета.

Автожиры или, как их еще называют, гиропланы удерживаются в воздухе с помощью несущего винта, что делает их очень похожими на обычные вертолеты. Однако в отличие от последних, лопасти автожиров раскручиваются не мотором, а встречным потоком воздуха, который создается движением аппарата за счет вращения второго винта с горизонтально расположенной осью. Автожир обладает рядом преимуществ по сравнению с более традиционными летательными средствами. Чтобы оторваться от земли, им требуется гораздо меньший разбег, нежели самолетам, а садиться они могут почти вертикально — на любом клочке свободной земли. По сравнению с вертолетами автожиры отличаются большей надежностью и дешевизной в изготовлении. Вертолетный механизм передачи вращающего момента с двигателя на горизонтальные лопасти, которые к тому же должны иметь переменный угол атаки (иначе вертолет будет неуправляем), является достаточно сложным и высокотехнологичным устройством. Гораздо легче создать конструкцию автожира, в которой двигатель крутит жестко закрепленный винт, а отдельный привод изменяет угол наклона несущего винта.

Во многих случаях автожиры оказываются предпочтительнее, нежели самолеты или вертолеты. В случае отказа двигателя он медленно опускается на землю благодаря эффекту авторотации, при этом аппарат не начинает раскручиваться, а пилот имеет возможность выбирать направление снижения. Именно это обстоятельство делает автожиры одним из самых перспективных путей развития малой авиации. Пожалуй, единственный их недостаток — меньшая, по сравнению с самолетами, экономичность.

В наземном режиме PAL-V отличается прекрасной аэродинамикой, неплохой маневренностью. Конструкция подвески позволяет аппарату наклоняться при входе в повороты — так же, как это делают мотоциклы. Таким путем компенсируется некоторый недостаток устойчивости, свойственный вытянутым трехколесным конструкциям. Согласно проектным данным, максимальная скорость PAL-V при движении по дорогам составит 200 км/ч. А благодаря небольшому весу и довольно мощному мотору, время разгона до 100 км/ч не превысит 5 секунд. Стоит отметить также неплохую экономичность устройства — по расчетам разработчиков, оно будет потреблять около 4,5 л топлива на 100 км пути.

В режиме автожира аппарат может летать на высоте до 1200 м, нижней границы коммерческих авиалиний, так что для совершения полета водителю не требуется согласовывать свой маршрут с властями и добиваться получения полетной карты. При взлете аппарату необходим разбег длиной в 50 м, а для посадки достаточно 5-ти. В этом плане классические автожиры могут похвастаться и более впечатляющими показателями. Впрочем, когда речь идет о гибриде, способном двигаться по дорогам наравне с серийными автомобилями, и эти цифры весьма радуют. Скорость движения в полете варьируется в пределах от 20 до 200 км/ч.

На официальном сайте PAL-V можно увидеть поведение аппарата в полете и при езде по дороге.

Согласно планам компании-производителя серийный выпуск PALV должен начаться уже в 2009 г. Представители Spark Design Engineering утверждают, что цена новинки будет сопоставима со стоимостью роскошного седана, обещая обнародовать конкретную цифру ближе к дате коммерческого старта. Остается надеяться, что по мере роста продаж и объемов производства подобные гибриды смогут освоить и более демократичные ценовые категории.

По информации Damn Interesting