Обыкновенная солевая батарейка — одно из самых массовых электрических изделий XX века.

Двадцатый век несомненно можно назвать веком электричества. За прошедшее столетие сменилось как минимум пять поколений электронных компонентов. Но одна важная деталь любого портативного электрического устройства существует в неизменном виде уже более 120 лет. Это — обычная батарейка.

С чего все началось

История химических источников тока началась с опытов итальянского исследователя Луиджи Гальвани, который в конце XVIII века обнаружил, что лапка мертвой лягушки при прикосновении к ней металлическим предметом сокращается. Вскоре на основе этих опытов соотечественник Гальвани Алессандро Вольта создал первую «батарейку» — ванну, наполненную раствором соли, с погруженными в нее медным и цинковым электродами, а впоследствии — и знаменитый «вольтов столб» — батарею из медных и цинковых дисков с картонными прокладками, пропитанными раствором соли или кислоты. Подобные элементы, как ни удивительно, использовались до недавних пор, например в спасательных жилетах: батарея начинала автоматически работать при попадании в морскую воду, которая играла роль электролита. Вы и сами можете легко сделать батарейку, подобную первому элементу Вольта, из обычного лимона. Для этого просто воткните в лимон два гвоздя или шурупа — один стальной, а другой медный (латунь или другие металлы тоже подойдут). Ток такого элемента весьма мал, но напряжение вы сможете легко обнаружить обычным вольтметром.

Современные батарейки работают в точности по тому же принципу, что и первый элемент Вольта. Два электрода из разных материалов опускаются в раствор, который называются электролитом. За счет окисления одного материала при взаимодействии его с электролитом на этом электроде образуется избыток электронов, и при замыкании электродов внешней цепью по ней начинает течь электрический ток. Реакция, на которой работает батарейка, — необратимая, она дает ток до тех пор, пока не прореагирует весь запас веществ, заложенных при изготовлении. В заряжаемых элементах — аккумуляторах — реакция обратима (при зарядке реагенты возвращаются к исходному состоянию).

Долгая жизнь сухого элемента

Батарейки Вольта из-за применения жидкого электролита были крайне неудобными в обращении, а запечатать их герметично не удавалось: при работе внутри батарейки выделялся газ, которому надо было куда-то выходить.

Поэтому настоящую революцию произвели так называемые «сухие» элементы конструкции Карла Гасснера. В 1888 году Гасснер очень удачно скомпоновал два чужих изобретения: конструкцию элемента Тибо, где анодом и одновременно корпусом батареи служил цинковый стаканчик, и химическую систему, изобретенную Жоржем Лекланше в 1866 году.

Эти элементы, называемые сегодня солевыми, — одни из самых массовых изделий (мировое производство составляет больше 20 миллиардов штук в год), а их конструкция практически не изменилась за 120 лет с момента изобретения. Благодаря невысокой цене солевые батарейки используются повсеместно.

Емкость таких батареек размера АА составляет около одного ампер-часа. Но полностью реализовать ее можно только при небольших токах и при комнатной температуре. При больших токах электролит в пористой структуре катода не успевает перемешиваться, из-за чего перенос ионов внутри батарейки замедляется, и вскоре батарейка перестает выдавать требуемый ток. Это преодолимо, при условии если использовать две-три пары таких батареек, меняя их с интервалом примерно в один-два часа. В этом случае батарейки «протянут» подольше: за время «отдыха» электролит постепенно перемешивается, и его неоднородности исчезают.

Надпись «High power» на некоторых солевых батарейках означает, что в качестве электролита в них используют чистый хлорид цинка вместо смеси его с хлоридом аммония. Такие батарейки обладают повышенной емкостью при больших нагрузках и при низких температурах, однако оба эти эффекта не слишком значительны.

До 10 раз дольше

А как же быть с обещанием работы «до 10 раз дольше»? Это совершенно другие батарейки, лишь внешне напоминающие обычные (солевые).

В 50-е годы прошлого века, на фоне расцвета всевозможной электронной техники, потребители столкнулись с недостатком емкости батареек. В 1959 году Лью Урри, сотрудник компании Eveready (в то время — подразделение компании Union Carbide, сейчас больше известна под маркой Energizer), создал в пустом корпусе обычной батарейки элемент со щелочным электролитом.

Новые батарейки он установил в игрушечный автомобиль, в другую такую же игрушку вставил обычные солевые батарейки и, поймав вице-президента компании Eveready по технологиям Р.Л. Гловера в кафетерии завода, предложил ему понаблюдать за гонкой. «Автомобиль со щелочными элементами уже несколько раз проехал длину кафетерия, в то время как второй еле-еле двигался — вспоминает сам Урри. — Слух о гонке быстро разнесся по заводу, и народ высыпал из своих лабораторий поглазеть на это зрелище».

Современные щелочные элементы, естественно, значительно лучше, чем те прототипы, которые сделал Урри. Они стОят дороже солевых, но, несмотря на это, с 1980-х годов завоевывают все большую популярность. Сейчас мировой спрос на эти элементы составляет больше 10 миллиардов штук в год.

Батарейка наизнанку

Как же устроена щелочная батарейка? Материал катода и анода остался прежним, а вот конструкцию обычной батарейки будто вывернули наизнанку. Анод представляет собой желеобразную смесь порошка цинка и щелочного электролита и отделен от катода полиэфирной мембраной, которая очень хорошо пропускает ионы, так что электролит легко перемешивается. Благодаря этому щелочные батарейки обладают не только в два-три раза большей номинальной емкостью, но и гораздо лучше работают при больших нагрузках.

Собственно, именно при большом токе потребления тесты и показывают существенное увеличение их емкости по сравнению с солевыми собратьями (емкость которых при большой нагрузке резко падает). Если же потребляемый ток невысок, то покупать дорогие щелочные батарейки нет смысла. Например, в часах время работы зачастую определяется не емкостью батарейки, а сроком ее использования.

О щелочных батарейках ходит много мифов. Во‑первых, в нашей стране часто щелочные элементы неправильно называют «алкалиновыми» (от английского alkaline — щелочь). Во‑вторых, существует великое множество щелочных батареек, значительно различающихся по цене. Разобраться нелегко. Как рассказал «Популярной механике» Евгений Анисимов, технический специалист компании AZ Batteries, множество фирм-производителей бытовой техники заказывают на независимых заводах партии щелочных батареек для продажи под своей торговой маркой. Скажем, из-за того, что батарейки Samsung или IKEA призваны в первую очередь рекламировать эти торговые марки, стоить они могут существенно дешевле почти аналогичных батареек такого батарейного гиганта, как Duracell. Стоимость производства может отличаться на проценты, а цена зачастую — в разы, и знакомую рекламу «зайца Duracell» оплачивают в конечном счете покупатели.

Существуют и щелочные батарейки, специально предназначенные для энергоемкой цифровой техники. Небольшие изменения рецептуры, структуры катода и стабилизирующих веществ позволяют этим элементам дольше работать при высоких токах. Так, например, батарейка GP Ultra Alkaline работает примерно 40 минут при токе в 1А, а «обычная щелочная» GP Super Alkaline — только 25. В то же время при меньшем токе и средней нагрузке в 10 Ом вторая показывает даже более высокий результат — 18,5 часов против 17 у первой. Но политика фирмы такова, что GP Ultra Alkaline выпускаются на европейских заводах, и небольшое увеличение емкости (в некоторых режимах) приводит к повышению цены в полтора раза. Считайте, что выгоднее!

Литиевые элементы

Вершиной батарейной технологии являются литиевые элементы. Исследования, начатые в 1970-х, показали возможность создания элементов питания с анодом из столь активного металла, как литий. Напряжение такого элемента составляет 2,7 В, и его уже достаточно, чтобы разлагать воду на водород и кислород. Поэтому литиевые батарейки не должны содержать воды, и в качестве электролита применяют раствор солей лития в органическом растворителе. Кроме всего прочего это дает такое серьезное преимущество, как «морозоустойчивость»: в отличие от водного электролита щелочных и солевых батареек органический не замерзает при 0oС, и батарейка продолжает работать вплоть до -20oС.

Еще одна особенность — повышенное напряжение: при использовании литиевого анода даже с обычным катодом из оксида марганца напряжение элемента увеличивается в целых два раза. Это очень хорошо, поскольку для питания одного и того же прибора литиевых элементов требуется в два раза меньше. Только что же делать, если, наоборот, нужно стандартное напряжение (1,5 В)? «Разрезать» элемент на два с меньшим напряжением невозможно, все раз и навсегда определяется выбранными веществами. Казалось бы, выхода нет, но компания Energizer преодолела проблему, изготовив 1,5-B литиевые батарейки АА. При литиевом аноде единственным выходом стала смена катода — его сделали из пирита (дисульфида железа). Такие батарейки не слишком распространены из-за высокой цены, но они имеют своих поклонников благодаря небольшому весу и способности устойчиво работать при отрицательных температурах.

Однако, несмотря на все достижения в технологиях литиевых и щелочных батарей, самыми массовыми по‑прежнему остаются (и еще много лет останутся) солевые батарейки. Как и сто лет назад.

Статья «» опубликована в журнале «Популярная механика» (№2, Февраль 2005).