Руководство NASA определилось с концепцией космического корабля будущего, который доставит людей на Луну и Марс.

После катастрофы шаттла Columbia в 2003 году стало ясно, что эксплуатация кораблей данного типа должна быть прекращена. Это поставило CIF в ситуацию не слишком приятной зависимости от российских ракет и вынудило NASA приступить к ускоренной разработке нового космического корабля, способного стать полноценной заменой шаттлам, а в перспективе — доставить американцев на Луну и Марс. Недавно завершился конкурс компаний, претендующих на получение подряда на постройку нового челнока.

В NASA отмечают, что в самом лучшем случае разрыв между окончательным списанием шаттлов и началом эксплуатации нового корабля мог бы составить всего четыре года. Однако дефицит бюджета, который испытывает агентство, может увеличить этот срок как минимум вдвое. Ради экономии времени NASA решило отказаться от второго раунда соревнований, в процессе которого компании-претенденты должны были продемонстрировать прототипы кораблей в процессе полета.

В итоге победителем объявлена компания Lockheed Martin, в нелегкой борьбе обошедшая опасного конкурента — консорциум Northrop Grumman и Boeing. Выигранный контракт предполагает строительство как минимум двух кораблей к 2014 г., при этом их разработка должна быть окончательно завершена e;t к 2010 г. NASA намеревается выделить на проект более 8 миллиардов долларов в течение ближайших десяти лет.

В отличие от шаттлов, использующих двигатели многоразового типа в комплекте с твердотопливными ускорителями, новый корабль Orion будет выводиться на орбиту с помощью одноразовой ракеты Ares, которая разрабатывается в настоящий момент специалистами NASA. Других подробностей относительно проекта представители агентства, а также фирмы-подрядчика, пока не разглашали.

Как бы то ни было, остается нерешенной проблема американского сегмента МКС: половина его модулей до сих пор находятся на земле, ожидая доставки на орбиту. При этом все они приспособлены под грузовые отсеки шаттлов, и вывести их в космос с помощью нового корабля будет невозможно. Впрочем, существует надежда, что шаттлам разрешат летать достаточно долго для того, чтобы станцию все же успели достроить.

По сообщению News in Science