Человечество может вернуться к древесине в качестве источника энергии — после того, как генная инженерия поможет создать деревья с экстремально высокой скоростью роста. Правда, сжигать предлагается не дрова, а полученный из древесины этанол, так, как сейчас производят его из зерновых культур и тростника.

Деревья, которые способны достичь высоты 27−28 метров всего за шесть лет, и которые можно будет выращивать в особых питомниках, могут оказаться удобной заменой ископаемого топлива. Преимуществом именно древесной технологии, по замыслу биологов из Университета Пардью, будет намного более высокая производительность угодий. В 2005 году этанол составил менее 3% топлива, сожженного на автомобильном транспорте в США, но целых 13% зернового урожая страны были использованы, что выработать топливный спирт. К 2030 году американские власти планируют заменить 30% используемого топлива на биоэтанол. Но чтобы достичь этой цели, нужно найти более мощный растительный источник сырья. Ученые полагают, что им может стать гибридный тополь.

В нынешнем исследовании они сосредоточились на поиске генетических методов коррекции синтеза лигнина — элемента, благотворно влияющего на прочность и силовую структуру деревьев, но затрудняющего извлечение целлюлозы — основного сырья для синтеза этанола. Ученые намерены посмотреть, какие генетические модификации и как могут затронуть те или иные свойства растений, влияющие на их пригодность в качестве сырья для массового производства спирта. В частности, деревья могли бы вырабатывать в процессе роста измененный лигнин, или иное сходное с ним вещество, чтобы ферменты, используемые в производстве спирта, получали более легкий доступ в растительные клетки. Да и сам модифицированный лигнин мог бы послужить сырьем для синтеза альтернативного автомобильного топлива.

Как сырье для органического синтеза, быстрорастущие деревья могут стать достойной альтернативой не только злакам и сахарному тростнику, но даже и нефти. Причем не только за счет своей большой массы, но и за счет более полного ее использования по назначению.

«Коммерческая биотехнология»