На самой близкой к Солнцу планете зонд Messenger зафиксировал кратеры, вид которых пока что не удается объяснить.

Сюрпризы, которые преподносит изучающая Меркурий миссия Messenger и о которых мы начали рассказывать в заметке «Первые кадры», не заканчиваются. Ученые продолжают анализировать снимки, сделанные зондом 14 января, во время пролета в непосредственной близости от планеты. В числе прочего, на них обнаруживаются несколько кратеров с непонятным темным ободком, и один кратер, наоборот, с необычно ярким дном. Пока что никаких твердых объяснений этим находкам нет — между тем, это не столь уж мелкие вопросы.

Взгляните, к примеру, на снимок, приведенный на иллюстрации слева. Два кратера, расположенные в меркурианском бассейне Caloris — простирающейся на тысячи километров низине, сформировавшейся еще миллиарды лет назад, в те годы, когда сама планета (как считается) отломилась от более крупной кометы или астероида. Два кратера демонстрируют явный темный обод по границе склона, а третий, чуть левее — что-то необычно яркое на дне. Темным ободкам Кларк Чепмен (Clark Chapman), работающий с миссией Messenger, предлагает два возможных объяснения.

Во‑первых, под поверхностью всей низины может скрываться более темная порода: ее срез мы и видим на склонах кратеров, если они достаточно глубоки. Кстати, если эта порода действительно существует, то она может встречаться не только в бассейне Caloris, но и по всей планете, поскольку подобные темные границы найдены у кратеров и в других областях планеты.

Вторая версия заключается в том, что энергия столкновений, породивших эти кратеры, оказалась достаточной для того, чтобы расплавить некоторое количество твердой породы. По границам кратера эта расплавленная порода подверглась сжатию и снова затвердела в более темную субстанцию. Похожие явления наблюдаются и у ударных кратеров, найденных на Луне (в частности, знаменитый кратер Тихо). С другой стороны, темные края этих кратеров, в отличие от меркурианских, не равномерны, а прерывисты. Свою роль в этом могла сыграть гравитация. Луна с ее низким притяжением неспособна задержать разлетающиеся после столкновения обломки, и сплавленная порода распределяется более широко вокруг места «аварии», не образуя геометрически точного обрамления. На Меркурии же сила гравитации более чем вдвое превышает лунную, и сплавленная порода концентрируется вокруг эпицентра.

Но объяснять кратер с непонятной яркой породой на дне придется как-то иначе. «Это еще большая загадка», — делится Чепмен. Это мог бы быть лед, но расположение его как раз под лучами палящего Солнца, которое здесь разогревает поверхность планеты аж до 400ОС, исключает эту гипотезу. Возможно, блестящий материал — еще один скрытый слой породы. Но остается непонятным, что именно за минерал создает подобный эффект.

По счастью, зонд Messenger вполне мог собрать достаточно информации, чтобы решить эти загадки. Бортовые спектрометры успели просканировать кратеры — но эти данные все еще обрабатываются. Ну а если и этого окажется мало, то в октябре этого года, а затем — в сентябре 2009-го аппарату предстоят новые пролеты близ Меркурия. А в 2011 г. он окончательно ляжет на его орбиту: тогда данных должно хватить.

Удивительно, но самой малоизученной планетой Солнечной системы является не самая далекая от нас, а самая близкая к Солнцу: из-за сложностей наблюдения именно Меркурий оставляет массу вопросов. Читайте другие подробности его исследования: «У Солнца под боком», «Паук на Меркурии».

По сообщению NASA