Преодолев за 3,5 года дистанцию в 3,22 млрд. км, 14 января зонд Messenger приблизился к Меркурию. Ученые до сих пор обрабатывают полученные им данные, а мы продолжаем рассказывать о сделанных находках.

Историю изучения Меркурия зондом Messenger мы начали заметкой «Первые кадры».

«Полет позволил нам увидеть ту сторону планеты, которая прежде ни разу не наблюдалась — и собранная им информация стала для нас настоящей золотой жилой», — рассказывает Шон Соломон (Sean Solomon), возглавляющий группу работающих с Messenger ученых. Бортовые камеры и другие сенсоры, установленные на аппарате, успели сделать более 1200 снимков и провели целый ряд измерений — впервые с тех пор, как в середине 1970-х планету навестил зонд Mariner 10.

Ранее ученые считали, что Меркурий во многом похож на нашу Луну, но Messenger обнаружил массу различий. К примеру, в отличие от Луны, на Меркурии встречаются высокие скальные образования с трещинами, расходящимися от них на сотни миль по поверхности планеты. Да и кратеры, оставшиеся после падения небесных тел, заметно отличаются от лунных — один довольно интересный уже получил имя «Паук» (его снимок приведен на иллюстрации слева). Ничего подобного до сих пор увидеть не приходилось: кратер Паук расположен в углублении гигантского кратера Caloris, и от него в разные стороны расходится более сотни узких трещин. В центральной области обнаруживается еще один небольшой кратер, однако связан ли он с трещинами, или появился позднее, пока неясно.

Когда 30 лет назад зонд Mariner 10 фотографировал планету, ему удалось заснять лишь часть области Caloris, и более точные данные, собранные Messenger, позволили уточнить ее размеры — почти 1545 км от кромки до кромки. Так что Caloris только упрочил положение одного из самых обширных кратеров в Солнечной системе.

Кроме того, бортовые спектрометры миссии Messenger показали значительное присутствие натрия, кальция и водорода в меркурианской экзосфере (внешнем, самом разреженном слое атмосферы) — предположительно, элементы эти были «распылены» с поверхности планеты под влиянием ее магнитного поля. Богатые натрием и водородом экзосферные «хвосты» тянутся вслед за планетой на 40 тыс. км.

Эти данные, по мнению физиков, стоит рассматривать в перспективе. Зонду Messenger предстоят еще 2 пролета в непосредственной близости от Меркурия, а затем он ляжет на стабильную орбиту над планетой — тогда нас, несомненно, ждут новые находки. Тем более, что именно Меркурий до сих пор является самой малоизученной планетой Солнечной системы. Читайте о его исследовании: «Горячая штучка».

По информации NASA