Глядя в ночное небо, трудно избавиться от ощущения, что звездная сфера остается вечной, неподвижной и спокойной. Но если б мы обладали способностью воспринимать ее в гамма-лучах, нам предстала бы картина нескончаемой череды катастроф, наполненной случайными взрывами гамма-всплесков, самых мощных взрывов в обозримой Вселенной. Исследовать их предназначена новая орбитальная миссия.

Сегодня никто не может в точности сказать, что именно вызывает катастрофические гамма-всплески. Одни гипотезы считают, что их источник — столкновение пары нейтронных звезд, или супер-сверхновых, образовавшихся в результате разрыва особенно крупных звезд. Но точно известно одно: происходят эти события очень, очень далеко от нас, в галактиках, удаленных от нас на величины, что называется, «космические».

Когда мы смотрим на звездный небосвод, мы, по сути, рассматриваем историческую хронику. Каждая из звезд предстает перед нами в том виде, в котором она была многие (чаще — очень многие) годы тому назад, когда ее покинул свет, наконец, добравшийся до нас. И чем дальше от нас расположена звезда — тем более древним является дошедшее до нас свидетельство. Так что, заглянув достаточно далеко, мы увидим события, происходившие миллиарды лет назад. Правда, технически так далеко заглянуть не слишком просто, и ученым приходится идти на все новые ухищрения, выводя аппараты на орбиту и создавая все более совершенные датчики.

«Гамма-всплески настолько ярки, что мы можем регистрировать их на расстоянии в миллиарды световых лет, и видеть события, произошедшие миллиарды лет назад так, будто они были «законсервированы» на все эти годы, — рассказывает астроном Чарльз Миган (Charles Meegan). — Гамма-всплески позволяют нам заглянуть в жизнь молодой Вселенной. Возможно, в них мы разглядим самое первое поколение звезд самых ранних галактик, появившихся после Большого Взрыва».

Интересны гамма-всплески не только для изучения истории Вселенной, но и для фундаментальной физики. Однако главной сложностью в работе с ними является их скоротечность: эти мощнейшие выбросы энергии занимают не больше нескольких секунд, так что зарегистрировать каждый в отдельности крайне сложно. Помочь в этом и призван новый орбитальный телескоп GLAST, запуск которого запланирован на май этого года.

Ученые интересовались существованием гамма-всплесков довольно давно, однако обнаружены они были, во многом, случайно. В 1960-х американские разведывательные спутники начали слежку за соблюдением Советским Союзом договора об ограничении испытаний ядерного оружия — и зарегистрировали неожиданные мощные всплески гамма-лучей. Впрочем, источник их располагался вовсе не на территории СССР, а где-то далеко в космосе. Вскоре гамма-всплески стали одной из самых интригующих загадок современной астрономии. Выведенная на орбиту в 1990-х гамма-лучевая обсерватория Compton завершила составление «гамма-карты» видимой части Вселенной, зарегистрировав 400 неизвестных ранее источника гамма-лучей и зафиксировав 2704 гамма-всплески. Тогда же и было показано, что источник их находится далеко за пределами нашей галактики.

Чтобы всплеск был заметен на таких невероятных расстояниях, мощность его должна быть поистине астрономической. Вообще, гамма-лучи относятся к крайне высокоэнергетической части электромагнитного спектра: к примеру, фотон видимого света несет 2−3 эВ энергии, а гамма-лучевой фотон — более 10 млрд. эВ (10 ГэВ). А некоторые обсерватории фиксировали гамма-фотоны и в тысячи ГэВ.

И вот, в мае 2008 г. будет запущен первый аппарат GLAST, специально предназначенный для работы с такими «энергичными» частицами. По расчетам астрономов, установленный на нем телескоп LAT сможет обнаруживать около 50-ти всплесков в год, а другой инструмент — GBM — будет отслеживать гамма-лучи меньшей интенсивности. Вместе они смогут охватить всю «палитру» катастрофических гамма-вспышек, от 10 тыс. эВ до 100 ГэВ. Если вы свободно воспринимаете английский язык на слух, посмотрите ролик, объясняющий и показывающий все детали миссии (да и без знания английского там есть, на что взглянуть):

«Одновременно фиксируя событие разными инструментами, работающими с разными длинами волн (а значит — и энергий частиц — ПМ), мы сможем понять больше о его природе, примерно как цветная картинка дает куда больше информации, чем черно-белая», — добавляет Чарльз Миган. Такие масштабные явления, как гамма-всплески, нельзя воспроизвести в лаборатории, так что для ученых важна каждая крупица информации.

Кстати, не так давно было показано, что скорость разлета материи в результате гамма-всплесков может достигать 99,999% скорости света: «Невидимые взрывы».

По информации NASA