Эврика! — Нашли! — только это и остается повторять команде работающих с зондом Messenger ученых с тех пор, как аппарат приблизился к Меркурию. 14 января миссия подошла к нему на 200 км. Она успела снять и передать на Землю 500 Мб данных и более 1200 фотоснимков, покрывающих около 6 млн. кв. км прежде невиданной территории.

«Мы буквально тонем в информации — и это прекрасно», — делится планетолог Скотт Марчи (Scott Murchie). Самое интересное, что Messenger впервые заглянул на обратную сторону Меркурия: ученые ждали этого момента более 30 лет, с тех пор, как планету посетил первый рукотворный аппарат Mariner 10. На первый взгляд, снимок не представляет собой ничего интересного: пустынная каменистая местность, изрезанная скучными кратерами… Но это лишь на первый взгляд.

Во‑первых, на фотографии перед учеными впервые во всей красе предстал бассейн Caloris, самый крупный кратер на этой планете, и один из самых больших во всей Солнечной системе. В 1970-х миссия Mariner 10 сумела зафиксировать его лишь «краем глаза», засняв кольцо укрытых тенью гор — общей площадью обширней, чем целый штат Техас — но что там, за ними, никто не мог сказать. «Такие мощные удары, — поясняет Скотт Марчи, — «естественные буровые», открывающие для исследования внутренности планеты».

Messenger передал картину, о которой специалисты мечтали давно: кратер Caloris целиком, сверху, прекрасно освещенный — и картина эта удивила их. Большинство ученых сходились на том, что внутренние области Caloris покрыты темной породой, подобно темным, заполненным застывшей лавой глубоким «морям» на Луне, которые и создают на ней хорошо известный рисунок. Бассейн Caloris оказался, наоборот, ярким, покрытым пятнами необычного цвета.

Цвет — вообще конек зонда Messenger. «Цвет позволяет судить о минералогии, — говорит Марчи, — и два бортовых инструмента позволяют аппарату исследовать поверхность Меркурия на длинах волн от ультрафиолета до близкого инфракрасного. Сейчас мы заняты калибровкой данных и в ближайшее время планируем представить некоторые цветные изображения».

Еще одним интересным моментом стали снимки неровных откосов на поверхности планеты — дольчатых откосов (эскарпов), образовавшихся, возможно, миллиарды лет назад, в результате сжатия планеты из-за остывания ее ядра. По крайней мере, теперь, с новыми данными на руках, ученые смогут проверить эту гипотезу.

Messenger сделал массу других интересных снимков, сфотографировал Южный полюс планеты, обнаружил кратер с необычной «телефонной трубкой»… Над собранными им данными трудятся более сотни ученых, студентов и инженеров, обрабатывая фотографии, данные, собранные спектроскопами, лазерными радарами, датчиками магнитного поля. Это более чем кстати, ведь до сих пор самой малоизученной планетой Солнечной системы остается не самая удаленная, а самая близкая к Солнцу — то есть, все тот же Меркурий. Читайте о нем и о подготовке миссии Messenger: «Горячая штучка».

По сообщению NASA