Это большая удача: лишь недавно гелиофизики объявили начало нового солнечного цикла, и вот зонд Ulysses оказался ровно в нужном месте — в области высокой солнечной активности над северным полюсом звезды.

«Это просто удивительный шанс рассмотреть северный полюс Солнца в самом начале нового цикла», — говорит Арик Познер (Arik Posner), работающий в команде зонда Ulysses. Запущенный еще в октябре 1990 г., аппарат стал совместным проектом Европейского и Американского космических агентств. И это единственный из существующих зондов, способный пролететь над полюсами Солнца и заглянуть в области, недоступные для наблюдения с Земли — как это можно увидеть из диаграммы слева. Он уже проделывал это в 1994−95 гг., затем в 2000—2001-м, и в третий раз — в 2007-м. Каждый такой пролет приносил ученым нечто неожиданное — но нынешний обещает стать самым интересным.

Точно так же, как полюса Земли играют особую роль в жизни нашей планеты и в ее климате, солнечные полюса критически важны для каждого, кто исследует солнечные циклы. Большинство специалистов склоняются к мнению, что именно полюса играют главную роль в нарастаниях и спадах активности Солнца. К примеру, при появлении пятна линии его магнитного поля устремляются именно к полюсам, унося с собой колоссальные объемы раскаленной плазмы. Для солнечных пятен полюса — нечто вроде «кладбищ». Постепенно линии их магнитных полей, собираясь у полюсов, направляются вглубь звезды, достигают ее внутренних регионов, где многократно усиливаются и служат ресурсом для новых солнечных циклов.

Одной из главных загадок, с которой столкнулись ученые по результатам предыдущих пролетов Ulysses над полюсами, — их температура. В ходе предыдущего солнечного цикла северный полюс оказался на 8% холоднее южного, то есть примерно на 80 тыс. градусов! Мы, кстати, писали об этой проблеме в заметке «Холодный полюс Солнца». Теперешний пролет зонда может разрешить эту тайну, ведь сейчас он оказался над северным полюсом звезды менее, чем через год после того, как посетил южный (это было в феврале 2007 г.). Так что работающие с аппаратом ученые смогут сравнить данные об их температурах в минимальном временном периоде, доступном нам сегодня.

Кроме того, Ulysses зафиксировал и высокоскоростные солнечные ветры, «дующие» на полюсах, из их корональных дыр. Здесь линии магнитного поля раскрываются и позволяют атмосфере звезды устремляться прочь, в космос на скоростях в миллионы километров в час. Совершая свои облеты вокруг Солнца, пересекая все его широты, Ulysses отслеживал активность этих «полярных ветров» на протяжении всего предыдущего солнечного цикла. И при этом обнаружил еще одну странность: 11 лет назад, во время 2-го пролета, при начале предыдущего цикла сила солнечного ветра на некоторое время распределилась более равномерно, сместившись к экваторы. Но в этот раз она держится ближе к полюсам. Это может оказаться малозначительной деталью, а может — и серьезной аномалией, пока что ученые не знают, как трактовать такие наблюдения. И это — еще одна причина, по которой сейчас для зонда Ulysses — идеальное время снова посетить северный полюс Солнца.

Подробнее о миссии Ulysses и ее задачах читайте: «Ближе к Солнцу».

По сообщению NASA