Робот АВЕ опустился более чем на километр под поверхность Тихого океана и прощупал дно сонаром. Отраженные звуковые сигналы сложились в яркую трехмерную картинку подводного ландшафта с пиком активного вулкана.

В научной экспедиции, которая состоялась прошлым летом, участвовали океанографы под руководством Дана Йоргера (Dana Yoerger) и созданный ими робот АВЕ. Название его расшифровывается, как Autonomous Benthic Explorer — Автономный бентосный (т.е. придонный) исследователь. Команда исследовала подводный хребет с активным вулканом Бразерс, расположенный примерно в 500 км к северо-востоку от Новой Зеландии. Полученные ими результаты можно с полным правом назвать шедевральными.

Во‑первых, чрезвычайно красива сама трехмерная картинка ландшафта, полученная учеными. Во‑вторых, данные получены с беспрецедентной детализацией. Несмотря на то, что кратер скрыт слоем воды толщиной около 1,5 км, составленная карта так точна, как если бы исследователи просто прогулялись по нему, проведя все необходимые исследования.

Открытый только в 1998 г. Бразерс — один из 33 вулканов подводного желоба Кермадек, который, в свою очередь, входит в знаменитое «огненное кольцо» — цепь высокой тектонической активности, пересекающую почти весь Тихий океан. Огненное кольцо образуется в области, где колоссальное Тихоокеанское плато сталкивается с Австралийским. На глубине в 200 км под океаническим дном материя плавится, превращаясь в горячую магму, которая периодически прорывается наружу, вызывая вулканическую активность. В воде она застывает, складываясь в высокие подводные хребты, нередко поднимающиеся и над поверхностью, как, например, сами острова, входящие в архипелаг Новой Зеландии.

Выброс, сформировавший вулкан Бразерс, был весьма интенсивным, и сформировал неровную вершину с уклоном около 45 градусов и обширным амфитеатром кратера. Поверхность его крайне неровна, завалена крупными обломками — здесь с подводным аппаратом могло приключиться что угодно. И действительно, исследование шло не слишком легко. При первом погружении робота АВЕ в его обшивке обнаружилась течь, так что ученым пришлось прервать работу и чуть ли не полностью перебрать его.

В конце концов АВЕ совершил 8 погружений, в сумме продлившихся 96 часов. Он облазил всю поверхность вулкана, поддерживая высоту своего положения над ним постоянной — как бы следя за его контуром. Это позволило его сонарам полностью прощупать ландшафт, собрав беспрецедентно точные данные: если до сих пор снимки поверхности вулкана по разрешению едва доходили до размеров футбольного поля, теперь мы могли бы различить даже отдельных футболистов.

Собранные АВЕ данные позволили полностью воссоздать трехмерную карту вулкана — и на Земле стало еще одним белым пятном меньше. Взгляните, как это выглядит на видео:

Впрочем, сонар — далеко не единственный инструмент в арсенале АВЕ. На борту он несет химические анализаторы, температурные и другие сенсоры — все, что необходимо для изучения теплых, богатых минералами потоков, поднимающихся над активным океаническим дном. Сегодня, когда исследования удаленных звезд и планет становятся все интенсивнее, не перестает интересовать ученых и наша родная планета. Читайте, к примеру, статью «Пять главных вопросов о жизни на Земле» — ответы на них помогут в поиске жизни и в других мирах.

По публикации Океанографического института Вудз Хоул