Марсоход Spirit почти случайно сделал одно из самых замечательных открытий за все время своей миссии. Аппарат обнаружил кремниевые отложения, которые некогда могли стать идеальной средой для жизнедеятельности марсианских микробов.

По всей видимости, отложения сформировались в результате контакта горячей воды, вырывающейся из подземного источника, с застывшей вулканической лавой. «На Земле подобные участки буквально кишат бактериями, — утверждает Стив Скайрес (Steve Squyres), ведущий ученый команды Spirit, — Мы, в самом деле, очень воодушевлены этой находкой». Как это нередко бывает, открытие было сделано почти случайно.

Spirit спокойно ехал своей дорогой, когда его переднее правое колесо, давно уже вышедшее из строя и переставшее крутиться, оставило глубокую и неожиданно светлую борозду на участке сыпучей почвы. Химический анализ потревоженного участка показал, что он почти полностью состоит из кремниевого песка. Исследование близлежащих скал, предпринятое марсоходом, позволило ученым сформулировать две главные гипотезы происхождения этих отложений.

Согласно первой версии, они сформировались в результате длительного действия горячей воды, нагретой вулканическими газами. Двигаясь сквозь подземные трещины, вода растворяла скальный кремний, после чего он откладывался в точке выхода воды на поверхность. Классическим примером подобного процесса может послужить гейзер.

Вторая гипотеза заключается в том, что горячий водяной поток сперва проходил сквозь фумаролы — вулканические трещины в застывшей лаве, по которым поднимаются струи горячих газов, — приобретая резко повышенную кислотность, а затем вымывал из локального участка скальной породы все компоненты, кроме кремния.

«Независимо от того, какая из этих гипотез является верной, мы можем сделать вполне определенные выводы относительно возможной обитаемости Марса в прошлом, — объясняет профессор Скайрес, — Не важно, где вы окажетесь, у горячего источника или около фумарола, на Земле и те, и другие одинаково кишат бактериями и микробами. Таким образом, и на Марсе мы имеем дело с тем, что некогда было потенциально обитаемой зоной. <...> С этими отложениями связан еще один многообещающий факт: с одной стороны жидкая вода создавала здесь среду, вполне пригодную для существования микробов; с другой стороны, отложения кремния должны были укрыть и сохранить следы их жизнедеятельности. Поэтому здесь есть очень неплохие шансы найти прекрасно сохранившиеся отложения марсианских микроорганизмов».

К сожалению, аппаратура марсохода Spirit не предназначена для прямого поиска следов жизни, однако подобные аппараты будут высаживаться на Марс в ближайшем будущем. Слово за ними.

Все подробности полетов на Марс и его освоения можно найти — и обсудить — на специальном проекте ПМ «Наш Марс». О других «похождениях» марсохода Spirit читайте: «Подвиг марсохода», «Бессмертные на Марсе».

По сообщению BBC News