26 ноября европейская исследовательская станция Mars Express совершила свой пятитысячный виток вокруг Марса. Его команде есть чем гордиться.

Зонд Mars Express, стартовавший с космодрома Байконур 2 июня 2003 г., вышел на орбиту Марса спустя всего 7 месяцев, то есть в декабре того же года. С тех пор аппарат неустанно исследует поверхность Красной планеты, снабжая ученых новыми массивами чрезвычайно ценных и местами совершенно неожиданных данных.

Благодаря революционной стереокамере высокого разрешения (High-Resolution Stereo Camera — HRSC), являющейся одним из основных инструментов станции, Mars Express смог передать на Землю множество удивительно подробных трехмерных снимков. На них запечатлены гигантские вулканы, русла древних марсианских рек, метеоритные кратеры, дюны и другие геологические структуры, интригующие планетологов со всего мира. Камера позволяет делать снимки поверхности Марса с разрешением всего в 10 метров.

С помощью геологического спектрометра OMEGA аппарат впервые составил подробную минералогическую карту значительной части Марса. В ходе сканирования были обнаружены глинистые отложения, которые могли сформироваться только в условиях обилия жидкой воды. Mars Express также сумел доказать, что полярные шапки Марса почти полностью состоят из водяного льда, с небольшими примесями пыли и твердой углекислоты.

Аппарат впервые обнаружил в атмосфере Марса метан, что может свидетельствовать о наличии жизни на планете (согласно расчетам, на Марсе присутствует источник этого газа производительностью порядка 300 тонн метана в год — этим источником может быть либо вулканическая активность, либо живые бактерии). Mars Express впервые измерил содержание паров воды и озона в атмосфере Марса на разных высотах, обнаружил ночное свечение моноксида азота (подобное явление было впервые исследовано на примере Венеры), открыл мельчайшие аэрозольные частицы, поднимающиеся до высот в 100 км, и совершил массу других интересных открытий.

Начальный вес аппарата составлял 1123 кг, из них 113 приходилось на научное оборудование, 65 кг — на посадочный зонд, 430 — на топливо. Станция оснащена солнечными батареями размахом в 12 метров. Проектная мощность батарей составляет 660 Вт, однако из-за досадной ошибки, допущенной в процессе монтажа, они выдают только 460 ватт. И все же это не мешает Mars Express исправно функционировать. 12 сентября 2005 г. срок работы аппарата был продлен до конца 2007 г. Учитывая вполне очевидную успешность и продуктивность миссии, можно не сомневаться, что она будет продлена еще как минимум один раз.

Юбилей — идеальный повод вспомнить прошлое, оценить достигнутое и построить новые планы. Вспомним самые недавние из них: 500 дней венерианского зонда Venus Express, 10-летие изучающей окрестности Сатурна миссии Cassini-Hyugens и 30-летие легендарной миссии Voyager, осваивающей дальние пределы Солнечной системы.

По информации PhysOrg.Com