Вспышка, взрыв — и полная тишина: в отсутствие атмосферы удар прошел бесшумно. Между тем ученые до сих пор анализируют результаты столкновения кометы Tempel 1 с 370-килограммовым медным грузом, который сбросила на него миссия Deep Impact. О столкновении сообщили все ведущие газеты мира, но что произошло затем? К удивлению, об этом не знает никто, даже ведущие проект Deep Impact специалисты из NASA.

Основная задача, которую ставили перед миссией Deep Impact, состояла в том, чтобы проделать в комете Tempel 1 дыру и заглянуть внутрь. Это дало бы ученым важные фактические свидетельства о ее внутренней структуре — весьма подробно о миссии мы рассказывали в статье «Глубокий контакт». Но из-за поднявшегося облака пыли, которое оказалось намного плотнее, чем ожидали ученые, камеры миссии не смогли зафиксировать даже кратер, оставшийся от столкновения. Наглядная анимация демонстрирует весь процесс:

Почему бы аппарату не повисеть над кометой подольше и не подождать, пока пыль рассеется? Это оказалось невозможно технически: миссия планировалась таким образом, чтобы приблизиться к комете на очень высокой скорости и придать медному снаряду большую энергию. Длительное путешествие рядом с Tempel 1 разработчиками не предусматривалось — и, повинуясь собственной инерции, аппарат унесся прочь от нее. Но ученые обещали вернуться: для полета к Tempel 1 планируется направить миссию Stardust.

Stardust — аппарат отнюдь не новый, еще в 2004 г. он исследовал комету Wild 2. Серьезно пострадав от частиц пыли и газа в хвосте кометы, Stardust тем не менее героически собрал тысячи образцов этого вещества и благополучно отправил их в капсуле на Землю. По мнению специалистов, Stardust остается одним из самых больших достижений программы NASA Discovery. (Это программа, по которой каждые 18−24 месяца запускается один сравнительно недорогой аппарат для дальних миссий — и Deep Impact тоже был ее частью.) После всего этого Stardust ушел на покой и просто летал в пространстве, не нагруженный никакой дополнительной обязанностью. Но теперь его снова призовут в строй, в рамках миссии Stardust-NExT.

Зонд должен подлететь к комете Tempel 1 в 2011 г., когда облако пыли наверняка полностью рассеется, и его камерам откроется прекрасный обзор. Однако заглянуть внутрь кратера — только полдела. Дело в том, что непосредственно перед тем, как картинку заволокло облако пыли, Deep Impact сумел зафиксировать некоторые интригующие детали ландшафта кометы.

Во‑первых, на ней обнаруживаются слоистые структуры, характерные для осадочных пород, которым здесь просто неоткуда взяться: ведь на кометах не бывает жидких рек. Возможно, это объясняется тем, что формирование этого небесного тела шло постепенно, слой за слоем. Возможно также, что слои стали результатом воздействия своего рода «горячей эрозии», оплавления ее при прохождении поблизости от Солнца. Tempel 1 посещает наше светило примерно каждые 6,5 лет. Примерно столько же времени пройдет и между визитами на нее двух миссий — идеальный вариант для того, чтобы проверить это предположение.

Другой неожиданностью стали оползни, тоже не слишком уместные на комете. Deep Impact зафиксировал «течение» какой-то мелкой породы, полностью покрывающей территорию шириной примерно километр. С одной стороны, присутствие этой пыли объясняет, почему зонд столкнулся с трудностями после взрыва. С другой — его еще предстоит объяснить.

Послать к комете Stardust заметно дешевле, чем организовывать новую миссию — по расчетам специалистов, полет потребует на 85% вложений. Так что в NASA задумываются и о возможностях дальнейшего использования аппарата Deep Impact. Новая миссия, которая пока только планируется, носит название DIXI. Задача ее — исследовать комету Бетина, которую зонд сможет «настигнуть» уже в декабре 2008 г. Другой вариант — миссия EPOCh — сосредотачивается на изучении экзопланет. В этом случае камеры Deep Impact будут направлены к ближайшим звездам, у которых, по имеющимся данным, вращаются крупные планеты. Фиксируя транзицию (проход) планет на фоне их звезд, зонд сможет установить некоторые новые детали их строения, наличие колец и спутников.

Кстати, в ходе миссии Deep Impact получены новые подтверждения возможности того, что жизнь занесена к нам из космоса. Читайте об этом: «На пыльных тропинках далеких комет».

По сообщению NASA