Температурная карта атмосферы Нептуна, самой далекой от Солнца планеты, показала, что южный полюс здесь — самое теплое место, и прояснила загадку местных ветров — самых сильных в Солнечной системе.

Температурная карта Нептуна была составлена с помощью Very Large Telescope (VLT, «Очень большой телескоп»), одного из главных инструментов Южно-Европейской обсерватории: «Температура на планете настолько высока, что метан, который вообще-то должен замерзать в верхних слоях атмосферы Нептуна, всплывает в стратосферу и растекается по сторонам. Так что проблему аномально большого количества метана в стратосфере Нептуна можно считать решенной. Источник его обнаружен», — говорит астроном Гленн Ортон (Glenn Orton), ведущий участник исследования.

После исключения Плутона из разряда планет Нептун стал самой внешней планетой Солнечной системы, находясь в 30 раз дальше от Солнца, чем Земля. До него доходит почти в тысячу раз меньше солнечного тепла, чем то, которое получает наша планета. И все же этого оказывается достаточно для того, чтобы породить мощнейшие ветряные потоки в здешней атмосфере. Средняя температура Нептуна составляет около -200ОС, но в районе южного полюса она оказывается выше еще примерно на 10 градусов.

Объясняется это довольно просто — вот уже четыре десятка лет эта область активно подсвечивается Солнцем. Другими словами, на южном полюсе Нептуна уже 40 лет стоит лето (один год на Нептуне длится примерно 165 земных). Согласно прогнозам ученых, еще через 40 с небольшим лет, когда лето в южном полушарии закончится, область усиленного разогрева и повышенного выделения метана сместится на северный полюс, и там наступит длинное-длинное лето.

Говорит Гленн Ортон: «Южный полюс Нептуна сейчас повернут по направлению к Солнцу. Аналогичным образом на южном полюсе земли устанавливается постоянный день, когда в южном полушарии наступает лето. Только «антарктическое» лето на Нептуне длится десятки лет, а не несколько месяцев, поэтому постоянное воздействие солнечных лучей может в конце концов привести к очень существенной температурной разнице между областью постоянного дня и регионами, где день сменяется ночью».

Из-за сильного температурного градиента в атмосфера Нептуна оказывается крайне неспокойна, что обусловлено мощными конвекционными процессами. «На Нептуне дуют самые сильные ветра во всей Солнечной системе. Их скорость порой достигает 2000 км/ч. Это место явно не подходит для пикников», — замечает ученый.

VLT также обнаружил в атмосфере Нептуна загадочные теплые пятна, не имеющие прямых аналогов в атмосферах других исследованных планет. Астрономы предполагают, что эти объекты соответствуют местам подъема теплого газа из глубинных областей атмосферы.

Об исследованиях внешних планет Солнечной системы читайте обзорную статью: «К далеким пределам».

По пресс-релизу European Organisation for Astronomical Research