Согласно одной из самых популярных гипотез, к массовому вымиранию видов на Земле — в том числе, и гибели динозавров — привело столкновение с метеоритом. Исследователям удалось проследить путь предполагаемого виновника катастрофы вплоть до астероидного пояса и событий, произошедших 160 млн. лет назад.
Дом убийцы динозавров
Согласно данным компьютерного моделирования, астероид развалился около 160 млн. лет назад (А) от столкновения с другим крупным телом. Удар породил семейство астероидов-баптистин (В), включающем сотни тысяч фрагментов. Некоторые фрагменты начали перемещаться за пределы астероидного пояса (С, 1), и постепенно до 20% крупных обломков покинули его (С, 2). Траектории части из них пересеклись с земной (С, 3). Возможно, один крупный фрагмент столкнулся с Луной (D), оставив кратер Тихо. Еще более вероятно, что другой фрагмент столкнулся с Землей (Е)

Международная чешско-американская группа ученых высказала предположение, что источник трагедии, произошедшей около 65 млн. лет назад, прилетел из астероидного пояса. В нем до сих пор остаются обломки того самого астероида — объекты семейства Баптистина, оставшиеся после столкновения с другим крупным небесным телом. В результате встречи — по существующей гипотезе — начальный астероид развалился на множество фрагментов. Один из них и столкнулся с Землей, оставив колоссальный кратер Чиксулуб на полуострове Юкатан, а другой, возможно, упал на Луну, образовав кратер Тихо. Команда астрономов объединила данные наблюдений с компьютерным моделированием, чтобы понять, как именно эти столкновения повлияли на судьбы Земли и ее спутника.

Согласно расчетам, «родительский» астероид имел около 170 км в диаметре и обладал свойствами, характерными для каменноугольных хондритовых метеоритов. Он располагался во внутренней области астероидного пояса, где и испытал столкновение с другим телом, предположительно, 60 км диаметром. «Встреча» породила целое семейство фрагментов, известных как Баптистины. Согласно проведенному астрономами моделированию, первоначально Баптистины насчитывали около 300 различных тел размерами более 10 км и 140 с лишним тысяч тел размерами больше 1 км.

Постепенно, испытывая влияние солнечной радиации, траектории движения фрагментов начали расходиться. По словам одного из исследователей, Уильяма Боттке (William Bottke), «тщательное моделирование этих эффектов и отслеживание перемещений отдельных фрагментов позволило установить, что первое столкновение произошло около 160 млн. лет назад». Постепенное перемещаясь, некоторые фрагменты оказались на местном «хайвее», области астероидного пояса, от которых они могли с легкостью оторваться и устремиться в путешествие по Солнечной системе. По проведенным расчетам, такая судьба ждала около 20% всех образовавшихся фрагментов размерами не менее нескольких километров. Причем траектории около 2% из них рано или поздно пересеклись с траекторией Земли.

Весомым подтверждением результатов моделирования стала история столкновений с метеоритами Земли и Луны: и на планете, и на ее спутнике частота появления крупных кратеров увеличилась на 2 порядка за последние 100−150 млн. лет. Бомбардировка баптистинами продолжалась довольно долго, а пик ее прошел примерно 100 млн. лет назад. Доктор Боттке добавляет: «Сегодня мы застали самый хвост этого «астероидного дождя». Однако наши расчеты показывают, что около 20% от всех находящихся сейчас поблизости с Землей астероидов могут происходить из семейства баптистин».

Затем ученые изучили историю знаменитого кратера Чиксулуб, по мнению многих, связанного с тем же астероидом, который привел к массовой гибели видов в конце мелового периода — около 65 млн. лет назад. Изучение отдельных метеоритных обломков, найденных в этом районе, показывают, что астероид, породивший этот колоссальный 180-километровый кратер, также имел хондритную природу. Это позволяет исключить из числа кандидатов целый ряд небесных тел — но не астероиды-баптистины. Используя эти данные в дальнейших расчетах, астрономы с вероятностью в 90% установили, что именно из этого семейства произошел метеорит, упавший на Землю в районе современной Мексики.

Аналогичные расчеты, проведенные для лунного 85-километрового кратера Тихо показали, что и он с вероятностью 70% происходит от удара крупного обломка-баптистины.

В целом это исследование чрезвычайно поучительно уже с той точки зрения, что происходящее даже в далеком астероидном поясе может иметь самые драматические последствия для геологической и биологической истории нашей планеты.

Изучение Луны для поиска следов астероидов, которые могли столкнуться с Землей, ведутся уже довольно давно — об этом мы рассказывали в заметке «Луна как свидетель». Астероиды и сегодня всерьез рассматриваются как серьезный враг человечества — см. наш краткий гид по астероидной угрозе: «Особо опасные».

Между тем, ряд ученых все же считает, что причиной массового вымирания видов и гибели динозавров стало колоссальное извержение вулкана, которое и вызвало затемнение Земли и изменение климата. А сегодня человечество вполне способно устроить такую же катастрофу и без всяких вулканов — читайте об этом: «Великое вымирание».

По публикации ScienceMode