По мнению многих ученых, основным претендентом на звание второго обитаемого тела Солнечной системы является Европа — один из юпитерианских спутников. Они предполагают, что под ледяным панцирем спутника скрывается соленый, теплый и, возможно, обитаемый океан. Исследовать его придется с помощью специальной подводной лодки. И такая лодка уже проектируется.

По размерам Европа слегка уступает Луне, но в отличие от последней, на Европе практически нет метеоритных кратеров, что является признаком динамичной геологической структуры. Данные, переданные миссией Galileo, свидетельствуют о том, что ледяная кора планеты находится в постоянном движении: тающие и замерзающие вновь ледяные плиты формируют образования, чрезвычайно похожие на земные ледники. По всей видимости, внутренности планеты разогреваются благодаря мощным приливным возмущениям, возникающим под действием притяжения Юпитера. Хотя на поверхности спутника царит страшный холод (-142О С), внутри него могут сохраняться значительные массы жидкой воды.

На днях английский профессор Карл Росс (Carl Ross) опубликовал принципиальную схему глубоководного аппарата, предназначенного для исследования океана на Европе. Согласно некоторым расчетам, тамошний океан может иметь до 100 км в глубину — а это значит, что исследовательская субмарина должна будет выдерживать чрезвычайно высокие давления. По мнению Росса, ей следует придать форму цилиндра длиной около 3 м и диаметром около метра. Цельный корпус из титана или стали — стандартное решение для земных батискафов — в данном случае использовать нельзя. Цельный корпус сможет успешно защитить начинку лодки от давления внешней среды, однако при нужной толщине он сделает ее слишком тяжелой. Такой аппарат будет иметь отрицательную плавучесть — попросту говоря, быстро опустится на самое дно. Необходимый баланс между прочностью и плавучестью может быть достигнут за счет использования специальных ячеистых матриц из металлических сплавов или керамических композитов — считает Карл Росс.

В качестве бортового источника энергии предполагается использовать водородные топливные элементы. По мнению разработчика, что первые подводные аппараты могут отравиться к Европе не раньше, чем через 15−20 лет. С этой оценкой согласен и американский астроном Уильям Мак-Киннон (William McKinnon): «Послать к Европе еще один орбитальный аппарат — предприятие дорогое и сложное, не говоря уже том, чтобы высаживаться на ее поверхность и проникать под ледяной панцирь. Когда-нибудь в будущем, когда мы сможем точно определить плотность и толщину ледяного щита, можно будет приступить к детальной разработке подобной миссии. Пока что остается искать участки, где океан выходит на поверхность. Речь идет о местах недавних извержений, которые можно определить дистанционно».

Специалисты NASA уже работают над проектировкой аппарата Europa Explorer, который предполагается вывести на низкую орбиту над Европой. Он должен будет дать четкий ответ на вопрос, существуют ли под ледяным панцирем спутника значительные массы жидкой воды. Кроме того, аппарат попытается обнаружить на поверхности Европы пребиотические химические соединения, буде они там имеются. Наконец, он сможет измерить толщину ледяного панциря и выявить в нем наиболее слабые участки.

Говорит Карл Росс: «Главная трудность подобных миссий заключается в том, что субмарине придется каким-то образом проложить себе дорогу сквозь ледяной щит, чья толщина может достигать 6 км. Впрочем, в некоторых местах лед может оказаться достаточно тонким. Возможно, субмарину придется оснастить небольшим ядерным реактором, способным выдать необходимое количество энергии, чтобы пробурить или проплавить скважину необходимой длины».

Юпитер и его спутники привлекают самое пристальное внимание астрономов. В числе прочих чудес, им удалось наблюдать фантастические огромные полярные сияния Юпитера («Сияющий гигант») и обширные углеводородные моря на Титане («Великие метановые озера»).

По сообщению Universe Today