Поток электронов позволяет предсказывать солнечные штормы за час до их начала. Это дает достаточно времени космонавтам для того, чтобы наладить необходимую защиту, а диспетчерам — обезопасить чувствительные спутники от разрушительного дождя ионов.

Солнечные штормы, вызванные мощными термоядерными вспышками на звезде, выбрасывают колоссальный поток электронов, протонов и тяжелых ионов, разогнанных до высоких скоростей. Жизнь на Земле надежно защищена от них атмосферой и магнитным полем планеты, которое оберегает и космонавтов на околоземной орбите. Однако для всех, кто покинет эти безопасные пределы — отправившись, например, к Луне или к Марсу, — риск оказаться на пути губительного потока становится вполне реальным.

Субатомные частицы, легко проникающие сквозь обычные защитные экраны, могут привести к сбоям в работе бортовых компьютеров. Высокоэнергетические ионы поражают живые ткани, вызывают мутации в их ДНК. Так что по мере развития дальних космических миссий проблема солнечных штормов становится все более актуальной.

Однако вспышки на Солнце весьма сложно предсказать, и методика, разработанная под руководством Арика Познера (Arik Posner), хотя и дает лишь 1 час «форы», может считаться небольшим прорывом. Этого времени должно быть достаточно для обитателей будущей лунной базы, чтобы укрыться, а операторам, следящим за работой космических аппаратов, — чтобы перевести их бортовое оборудование в безопасный режим.

Для того, чтобы получить этот час, ученые детектируют поток электронов, который идет впереди волны убийственных ионов, разлетающихся от Солнца: более легкие электроны разгоняются до более высоких скоростей. Так что, фиксируя изменение потока электронов, можно заранее предсказать, когда вслед за ним появятся и опасные ионы.

В своих опытах Познер с коллегами использовали инструмент COSTEP, размещенный на борту солнечной и гелиосферной обсерватории SOHO. Устройство способно вести учет числа частиц, попадающих в его детектор с Солнца, и измерять их энергии. Проанализировав данные о солнечных штормах, собранные COSTEP с 1996 по 2002 г., удалось создать вполне надежный механизм предсказания, который был проверен в 2003 г. Ученым удалось точно предсказать 4 сильнейших шторма, за время от 7 до 74 минут до начала.

Авторы методики соглашаются, что им есть еще, над чем работать: к примеру, предсказание, совершенное за 7 минут до появления ионного потока, явно чересчур запоздало. Кроме того, несколько раз были сделаны ошибочные предсказания. Однако уже сейчас этот способ предугадывать вспышки на Солнце является самым надежным и включен в план разработчиками проекта постоянной лунной базы.

Вместе с тем, ведутся разработки и средств защиты будущих межпланетных экспедиций: «В магнитном коконе», и других способов предсказывать вспышки на Солнце: «Солнечная метеорология».

По информации NASA