С незапамятных времен известен способ узнать вареное яйцо: раскрутить его. Слои вязкого белка внутри сырого быстро замедлят его вращение, а сваренное вкрутую яйцо будет крутиться свободно. Похожий подход использован и для исследования недр Меркурия.

О работе Жан-Люка Мэргота (Jean-Luc Margot) мы уже писали в заметке «Ускоренное вращение», где рассказывали о вращении астероидов и YORP-эффекте. На сей раз Мэргот с соавторами использовал систему из трех телескопов, которые в течение пяти лет фиксировали небольшие отклонения оси вращения Меркурия — продольные либрации, следствие слегка неравномерного влияния солнечной гравитации на разные области планеты из-за ее асимметричности.

Для этого в сторону планеты посылался мощный радиосигнал, отражение которого и измеряли антенны, разделенные друг от друга расстоянием в 3 тыс. км. Разница в сигналах, получаемых двумя радарами, позволила установить характеристики вращения и либраций Меркурия с точностью до 0,00001. Величина этих либраций оказалась вдвое больше той, которую можно было ожидать для твердого тела, однако как раз соответствовала расчетам для тела с жидкими недрами, чье вращение отличается от вращения всей планеты.

До сих пор считалось, что мантия Меркурия представляет собой кремниевые минералы, окружающие ядро из тяжелого железа — а поскольку планеты таких небольших размеров быстро остывают, ядро Меркурия должно было замерзнуть давным-давно. Если же оно остается расплавленным, то скорей всего, в его состав входят и более легкие элементы, понижающие температуру плавления, например, сера.

Об исследовании Меркурия миссией Mariner читайте: «Горячая штучка».

По информации Cornell University Chronicle