Строительство уникального орбитального детектора AMS 02 близится к концу. Потрачено 1,5 млрд. долларов — между тем совершенно непонятно, кто и как доставит его в космос.

Детектор AMS 02 (Alpha Magnetic Spectrometer) является плодом совместного научного проекта, в котором приняли участие США, Россия, Европа и Китай. С его помощью ученые надеются обнаружить, наконец, частицы темной материи, на долю которой, как считают, приходится основная часть вещества в нашей Вселенной. Кроме того, AMS будет заниматься поиском антиматерии, исследованием состава и энергетического спектра первичных космических лучей. Аппарат оснащен массой разнообразных детекторов и мощным сверхпроводящим магнитом, позволяющим значительно увеличить чувствительность бортового спектрометра. При этом прибор спроектирован таким образом, что на его поверхности магнитное поле всегда равно нулю. Это необходимо для того, чтобы исключить возможность негативного влияния на работу МКС, к которой планируется его пристыковать.

Прототип детектора (своего рода «облегченный вариант») уже запускался в космос в 1998 г. В течение двух недель он сканировал космические лучи, находясь при этом в грузовом отсеке американского шаттла. А вот AMS прослужит человечеству не менее трех лет. Правда, при одном условии — если кто-нибудь сумеет-таки запустить его в космос.

Дело в том, что AMS проектировался под американские шаттлы — предполагалось, что космический челнок доставит детектор на орбиту и укрепит его фермах станции с помощью специального манипулятора. Между тем, после аварии шаттла Columbia, случившейся в 2003 г, NASA практически полностью прекратило эксплуатацию кораблей этого типа. Вплоть до введения в строй нового многоразового челонока, шаттлы будут доставлять на орбиту только те грузы, которые жизненно необходимы для нормального функционирования МКС. Таким образом, судьба уникального детектора стоимостью в 1,5 млрд. долларов, в настоящий момент неясна.

Изначально NASA намеревалось запустить детектор в космос до конца 2008 г. Сейчас речь идет лишь о планах по доставке AMS из ядерного центра CERN в Женеве, где он был собран, в Космический центр имени Кеннеди, откуда он по идее должен улететь. Вероятно, переезд детектора состоится в декабре 2008 г. К тому времени специалистам NASA необходимо определиться, как именно он будет запущен в космос. По всей видимости, AMS выведут на орбиту с помощью одноразового ракетоносителя наподобие Atlas 5 или Delta 4, за несколько дней до запланированной миссии шаттла. Еще на земле к детектору присоединят модуль, который будет обеспечивать AMS энергией до тех пор, пока его — уже на орбите — не подберет шаттл. Пилотируемый корабль сначала пристыкуется к МКС, освободит свои грузовые отсеки, а потом совершит небольшое путешествие, чтобы подобрать детектор и доставить его на станцию. Единственная проблема заключается в стоимости подобной программы — по предварительным оценкам, она обойдется в 380 млн. долларов.

О других исследованиях темной материи читайте в статьях: «Темная история», «Темная сторона Вселенной». О перспективах использования ракет Atlas: «Нечеловеческий космос».

По информации News in Science