Мертвая звезда в Туманности Улитка стала центром столкновения многочисленных комет, создающих возле нее мерцающее облако пыли и газа.

Туманность Улитка (NGC 7293), удаленная от нас на расстояние около 700 световых лет, сформировалась от взрыва весьма крупной звезды, разбросавшей на большое расстояние слои газа. Оставшееся в центре облака ядро превратилось в белого карлика, чье активное излучение заставляет окружающее облако звездной пыли сиять. По словам ученых, такая ситуация не сохранится надолго: через 10 тыс. лет белый карлик остынет достаточно, чтобы свечение угасло.

Недавно инфракрасная камера орбитальной обсерватории Spitzer зафиксировала довольно плотный пылевой диск, вращающийся поблизости от этого белого карлика, на расстоянии 5,2−22,5 млрд. км от него — хотя по всем расчетам пылевое облако должно было быть отброшено взрывом звезды гораздо дальше. Вероятно, внутренние планеты и астероиды, вращавшиеся вокруг звезды до ее гибели, сгорели, а внешние сошли с орбит и столкнулись друг с другом — примерно то же ждет и нашу родную Солнечную систему приблизительно через 5 млрд. лет.

Обнаружение пылевого диска позволяет объяснить и загадку, связанную с этим белым карликом. Предыдущие наблюдения, полученные телескопами ROSAT (Röntgensatellit) и Chandra, показали, что он весьма интенсивно излучает в рентгеновском диапазоне, хотя его температуры явно недостаточно для этого. Первоначально было выдвинуто предположение, что белый карлик активно захватывал вещество еще не открытой соседней звезды, которое, падая, и генерировало это излучение. Однако обнаружение Spitzer’ом пылевого диска поблизости от звезды позволяет выдвинуть более простую версию о том, что рентгеновские лучи могут быть результатом падения на звезду материи, вырванной гравитацией карлика из его массы.

Читайте также: «Планеты из звездного праха», «Да будет свет».

По сообщению NASA