Прежде чем приступить к строительству постоянной базы на Луне, неплохо было бы дополнительно исследовать ее. В планах NASA — поиск на спутнике полезных ископаемых, которые можно было бы добывать, и водяного льда, который можно было бы использовать для поддержания жизни на лунной базе.

Освоение Луны NASA ведет в рамках целой серии специальных программ, и прежде всего — беспилотной RLEP (Robotic Lunar Exploration Program). В октябре 2008 г. с космодрома во Флориде на спутник отправится носитель EELV, на борту которой будет находится сразу два исследовательских модуля: аппарат LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter) и небольшой зонд для изучения кратеров LCROSS (Lunar Crater Observation and Sensing Satellite), основной задачей которого станут поиски на Луне водного льда. Разработка LCROSS поручена Исследовательскому центру Эймса.

Приблизившись к Луне, верхняя ступень ракеты, несущая модуль LCROSS, разделится: одна его часть врежется в спутник в районе его Южного полюса, подняв облако пыли (по расчетам, масса поднятого им вещества составит почти 100 тыс. т), в то время как вторая, пролетев через это облако, будет регистрировать его состав в поисках следов воды. В то же время облако будет изучаться и другими аппаратами с окололунной орбиты и с самой Земли. Завершив эти измерения, LCROSS прилунится окончательно.

Прежде чем перейти непосредственно к разработке новых пилотируемых лунных миссий и строительству на ней постоянной базы, вплоть до 2016 г. NASA планирует провести целый ряд исследований с помощью таких независимых миссий. Они должны дополнительно изучить поверхность Луны, провести более детальное ее картографирование, определить наиболее подходящие места для строительства и наличие в составе спутника воды, кислорода и ценных металлов. Параллельно ведется разработка нового пилотируемого корабля Orion, который и доставит на Луну первых поселенцев.

Читайте также: «Первая база», «Летающий корабль».

По сообщению NASA