Направив мощные телескопы в сторону карликовой планеты Цереры, астрономы обнаружили, что ее поверхность покрыта загадочными образованиями неизвестной природы.

Церера была открыта еще в 1801 г. — сицилийским астрономом Джузеппе Пиацци. Это небесное тело неоднократно меняло свой астрономический статус, становясь то планетой, то планетоидом. Окончательно данный вопрос был решен лишь несколько месяцев назад, когда на последнем конгрессе Международного Астрономического союза были приняты четкие правила классификации небесных тел. С тех пор Церера относится к классу карликовых планет.

На днях группа французских астрономов представила подробный отчет о первом подробном исследовании Цереры с помощью мощных инфракрасных телескопов обсерватории Keck, способных компенсировать атмосферные искажения с помощью специальной системы из подвижных зеркал. Ученые сделали более 360 фотографий этого объекта, что позволило воссоздать довольно подробную трехмерную карту его поверхности. То, что они там обнаружили, стало для них полной неожиданностью.

Руководитель проекта астроном Бенуа Кэрри (Benoit Carry), сказал: «Мы думали, что поверхность Цереры поверхность будет достаточно ровной и однородной, однако наш обзор показал, что на ней есть множество непонятных образований». Составленная карта дает неплохое представление о том, как выглядит поверхность планеты из космоса, если рассматривать ее в инфракрасном диапазоне, однако физическая природа найденных на ее поверхности объектов по‑прежнему остается загадкой. Белые и темные пятна, хорошо заметные на фотографиях, могут оказаться следами метеоритных ударов, вкраплениями различных минералов или же следствием длительного воздействия космических лучей, приводящих к выветриванию некоторых пород.

Карликовая планета имеет чуть сплюснутую с полюсов форму, и ученые отмечают, что эта аномалия может объясняться наличием в ее недрах запасов воды и льда, составляющих до 25% от общей массы этого тела. «Мы считаем, что в Церере содержится вода, оставшаяся еще со времен формирования Солнечной системы. Если это действительно так, вода постоянно перемещается по каналам в толще планетоида, растворяя некоторые породы. Время от времени она должна просачиваться наружу, вынося растворенные вещества на поверхность планеты, где они неизбежно кристаллизуются. Возможно, именно благодаря этому процессу поверхность спутника является такой пятнистой», — поясняет астроном Кристоф Дюма (Christophe Dumas).

Следующим этапом исследования станет спектральный анализ, с помощью которого ученые намереваются узнать точный химический состав поверхности Цереры. Уже скоро NASA планирует запустить к карликовой планете исследовательский аппарат Dawn, который обогнет Марс, посетит крупный астероид Весту, а к 1015 г. доберется и до Цереры, позволив рассмотреть ее в новых подробностях.

По сообщению BBC