К началу XXI века наука превратилась в сложнейшую и огромную индустрию, требующую серьезных финансовых и технических ресурсов. Но и сегодня простые любители наступают на пятки профессионалам, а кое в чем и обгоняют их.

Еще пару столетий назад науку делали в основном любители, не получавшие за свое подвижничество ничего, кроме чувства внутреннего удовлетворения. К их числу относятся такие знаменитости, как Иоганн Мендель, положивший начало генетике, Вильям Гершель, считающийся основоположником звездной астрономии, лорд Кавендиш, первым измеривший гравитационную постоянную, и бессчетное множество других подвижников. Казалось бы, сегодня, когда научные институты появились в каждом крупном городе, а наука стала индустрией, требующей огромных вложений и организационных усилий, эра любительских исследований должна отойти в прошлое. Однако ничего подобного не произошло, и вряд ли произойдет в ближайшее время. Именно волонтеры обеспечивают основную массу наблюдений, связанных с живой природой — мониторингом численности диких птиц, редких животных, растений и насекомых. Если же предмет исследования не поддается непосредственному наблюдению, на помощь любителям приходит современная техника, и в первую очередь — компьютер.

Сегодняшние персональные компьютеры обладают гораздо большей производительностью, чем самые мощные ЭВМ тридцатилетней давности. Будучи подключенными к сети, они позволяют получать последнюю научную информацию и обмениваться ею с коллегами. С их помощью можно превратить любой инструмент — будь то микроскоп, бинокль или иное средство познания — в достаточно изощренный прибор, способный решать задачи долговременной программы исследований, или хотя бы в ячейку «мозга» распределенной системы вычислений. Все это позволяет ученым-любителям оставаться в курсе событий и не терять надежду на то, что их старания увенчаются реальным вкладом в научный процесс. В конечном счете армия энтузиастов, преданных делу науки, ведущих наблюдения с удивительным терпением и тщательностью, является мощной силой, двигающей науку вперед.

Наиболее очевиден вклад любителей в астрономию. Большая часть мелких тел солнечной системы — комет, астероидов и планетоидов — была открыта именно ими. «Охотник за кометами» Джордж Алкок (George Alcock) из Великобритании открыл целых пять комет, для чего ему потребовалось проверить светимость и движение более тридцати тысяч звезд. Еще больше повезло канадцу Дэвиду Леви (David Levy), стараниями которого в астрономический каталог были внесены целых 23 кометы. Наибольшую известность получила открытая им комета Shoemaker Levy 9, врезавшаяся в Юпитер в 1994 г. Именно его открытие побудило профессиональных астрономов также заняться поиском и каталогизацией малых небесных тел, поскольку стало очевидно — подобное столкновение может угрожать и Земле, и нужно сделать все, чтобы его предвидеть в вовремя предотвратить.

Не менее интересна и работа тех, кто «охотится» на сверхновые, для чего приходится тщательно сканировать удаленные галактики в поисках звезд, внезапно увеличивших свою яркость. Астроном-любитель Том Боулз (Tom Boles), используя три небольших телескопа и персональный компьютер, открыл уже 204 подобных объекта. Их труд — не только коллекционирование сертификатов. Обнаружив сверхновую, любитель сообщает о своем открытии профессиональному сообществу, чтобы исследовать взорвавшуюся звезду более серьезными средствами наблюдения. Некоторые энтузиасты изучают планеты солнечной системы. Так, Дэвиду Тайлеру (David Tyler) удалось обнаружить новое белое пятно на Сатурне раньше, чем это смог сделать даже зонд Cassini.

Так что мир большой науки по‑прежнему остается открыт для кустаря-одиночки. Совершить открытие может каждый, нужно лишь обладать изрядной долей терпения и любопытства. А если к этому прибавить изобретательность и толику удачи — можете считать, что золотой ключик у вас в кармане.

По публикации BBC News