В связи с планами отправки пилотируемых миссий на Луну и Марс особенно остро встает проблема прогнозирования солнечных вспышек, которые представляют серьезную опасность и для космических кораблей, и для их экипажей.

В фантастическом романе Джеймса Миченера описывается неудачная миссия корабля Apollo, чей экипаж погиб в результате неожиданного выброса солнечной радиации. Это вымысел имел под собой вполне реальные основания: 7 августа 1972 г., между запусками кораблей Apollo 16 (апрель) и Apollo 17 (декабрь), на Солнце произошел сильный коронарный выброс, который вполне мог бы стоить астронавтам жизни, случись он в то время, пока они находились в пути.

Ситуацию поясняет Дэвид Хатэвей (David Hathaway), специалист по физике Солнца: «Качество космических прогнозов отстает от предсказаний земной метеорологии лет примерно на 50. И необходимо как можно скорее сократить этот разрыв». Наиболее благоприятное время для исследований уже на носу — максимум солнечной активности в рамках очередного цикла ожидается в 2010—2012 годах. В это время вспышки и выбросы коронарного вещества будут происходить наиболее часто, что даст астрономам шанс подробно изучить эти явления. «NASA планирует высадить астронавтов на Луну около 2020 г. До этого времени нам предстоит пережить только один солнечный максимум, в процессе которого мы должны узнать все, что нам нужно», — поясняет ученый.

Уже сейчас ведется разработка автоматических станций, которые будут исследовать Солнце во время ближайшего периода повышенной активности. Для этой цели планируется использовать как минимум 6 специализированных аппаратов. Четыре из них будут находится совсем близко к Солнцу, внутри орбиты Меркурия. Их задачей станет анализ солнечного ветра, состоящего из недавно выброшенных звездой быстрых частиц. Оставшиеся два спутника будут нести телескопы, предназначенные для подробного исследования Солнца в различных диапазонах электромагнитных волн. Один из них разместится на околоземной орбите, в то время как второй будет нести дежурство примерно на таком же удалении от Солнца, но с обратной от нас стороны. Это позволит ученым наблюдать всю сферу светила одновременно.

По сообщению NASA