С древнейших времен холод успешно используется для облегчения боли, однако до сих пор ученым не было до конца ясно, как именно работает подобная терапия.

Обычно способность холода снимать боль объясняют «притуплением» нервных рецепторов под действием низкой температуры. Однако это может быть справедливо, лишь если речь идет о непосредственном воздействии холода на пораженное место — например, при наложении на ушиб ледяного компресса. Но как объяснить тот факт, что положенное на лоб прохладное и влажное полотенце помогает при головной боли? Ведь она способна охладить только поверхность кожи, в то время как источник боли находится гораздо глубже и никакого охлаждения не испытывает.

Сразу несколькие новейшие исследования по этой теме показывают, что сигналы от температурных рецепторов, отвечающих за ощущение холода, блокируют передачу болевых сигналов. Происходит это на уровне нервных узлов спинного мозга. Причем совершенно неважно, из каких точек поступают болевой и температурный сигналы — они могут быть разнесены по совершенно разным частям тела. Поясняет Сьюзен Флитвуд-Уокер (Susan Fleetwood-Walker) из Эдинбургского университета: «Рассматривая структуру отдельного нерва, трудно догадаться, что его сигналы подвергаются интерференции со стороны многих других нервов. Чтобы это обнаружить, необходимо взглянуть на нервную систему, как на единое целое».

Температурные рецепторы обладают чувствительностью к некоторым химические веществам: всем известно, что мята вызывает ощущение прохлады, а перец и горчица — жара. Это значит, что рецепторы можно «обманывать», используя для облегчения боли безопасные химические вещества. К числу последних относится, в частности, ицилин (icilin), избирательно действующий на рецепторы TRPM8, которые отвечают за мониторинг температуры в диапазонах от 8 до 12О

С. Сьюзен Флитвуд-Уокер провела серию соответствующих экспериментов на крысах, в результате которых было показано: инъекции ицилина в спинной мозг способны блокировать болевые ощущения не хуже самых современных обезболивающих, содержащих в себе массу неблагоприятных для здоровья компонентов. Ученые надеются, что данные открытия помогут найти более действенные и менее проблемные способы облегчения боли.

По материалам Nature.Com