Завершен длительный проект по исследованию газовых облаков туманности Андромеды — нашей соседней галактики.

Процесс рождения новых звезд всегда был одной из ключевых проблем астрономии. Известно, что их формирование происходит в холодных газовых туманностях с температурой около -220О С, что всего на 53 градуса превышает температуру абсолютного нуля. Только в этих холодных условиях гравитация способна привести к образованию уплотнений, а позже — звезд внутри газового облака. Хотя газовые туманности исследуются довольно давно и интенсивно, все еще остается множество вопросов относительно их возникновения и эволюции. Как произошли газовые туманности, послужившие «строительным материалом» для звезд и галактик? Остались ли все холодные газовые туманности с тех времен, или же часть из них сформировалась позже из некогда более горячих газовых облаков? Является ли гравитационный коллапс газового облака, приводящий к появлению звезды, спонтанным процессом, или же его должно «стимулировать» некое внешнее воздействие? Прояснить ситуацию могут данные, полученные в результате подробного радиосканирования соответствующих областей пространства.

Газовые туманности состоят преимущественно из молекулярного водорода, чьи спектральные линии находятся вне диапазона, доступного для наземных телескопов. Однако в них всегда есть некоторое количество оксида углерода (CO), излучение которого можно-таки засечь с помощью земных радиообсерваторий. Это позволило группе астрономов из Института Макса Планка (MPlfR), а также Гренобльского института радиоастрономии (IRAM), запустить в 1995 г. амбициозный проект по картографированию туманности Андромеды на частоте излучения монооксида углерода — с целью изучения находящихся там газовых облаков.

Туманность Андромеды, зарегистрированная под индексом M31, удалена от нас на два с половиной миллиона световых лет, и является наиболее близкой к Млечному Пути галактикой спирального типа. Для ее исследования был использован радиотелескоп IRAM с диаметром антенны в 30 метров и разрешением 23 угловых секунды. Всего было сделано более 400 миллионов измерений, завершенных в 2001 г. и подвергнутых затем сложной обработке и анализу. Результатом этой работы стала опубликованная недавно карта, отражающая распределение и движение газовых облаков в туманности Андромеды настолько подробно, насколько позволяют нынешние технологии. С помощью нее ученые надеются дать более определенные ответы на многие вопросы, связанных с газовыми туманностями и их ролью в образовании звезд и галактик.

По публикации Physorg.com