Можно сказать, что Кингу Кемпу Жилетту, родившемуся в 1855 году в городке Фон-дю-Лак в штате Висконсин, любовь к изобретательству передалась по наследству. Его отец был мастером на все руки и работал патентным поверенным. Мать Кинга тоже была изобретателем — в области кулинарии: ее кулинарная книга, впервые увидевшая свет в 1887 году, переиздается и до сих пор.
Безопасная бритва: как Кинг Кемп Жиллетт перевернул мир

В 17 лет Кинг Жилетт стал коммивояжером. При этом он не забывал и об изобретательстве: к 1890 году в его «портфеле» было уже 4 патента (правда, выгоды от них он никакой не имел). Глядя на это, Уильям Пэйнтер, изобретатель одноразовой бутылочной пробки и основатель компании Crown Cork & Seal Co, на которую работал Кинг Жилетт, дал ему хороший совет. «Если ты хочешь получить прибыль, продавая придуманный тобой товар, изобрети что-нибудь одноразовое. Тогда, если изделие получится удачным, довольные покупатели будут вынуждены обращаться к тебе снова и снова».

Работа коммивояжера связана с постоянными разъездами, и Жилетту приходилось часто бриться в поездах. Это было весьма рискованно: из-за тряски на стыках рельсов опасной бритвой можно было запросто перерезать себе горло. Жилетт использовал бритву Star Safety Razor, сделанную на манер тяпки: ручка была закреплена перпендикулярно массивному лезвию. Бритва быстро затуплялась, и ее приходилась часто править. В 1895 году Жилетту пришла в голову простая идея: использовать вместо массивного лезвия тонкие стальные полоски, которые при потере остроты можно было бы просто выбрасывать.

С этой идеей он обратился к металлургам Массачусетского Технологического института (MIT), и они заверили его, что это абсолютно невозможно. Но Жилетт не сдался и вместе с инженером Уильямом Никерсоном (по иронии судьбы — выпускником MIT) на протяжении шести лет разрабатывал дизайн бритвенного станка, лезвий и технологию их выпуска. В 1901 году Жилетт и Никерсон основали American Safety Razor Company, а два года спустя начали массовое производство. Причем, чтобы сформировать рынок, сначала им даже приходилось продавать товар по цене ниже себестоимости.

В 1904 году Кинг Кемп Жилетт получил на свое изобретение патент, а компания была переименована в Gillette Safety Razor Company. После этого сильная половина человечества узнала изобретателя бритвы не только по имени, но и в лицо: на каждой упаковке с лезвиями Gillette печатался портрет Кинга Жилетта.

Статья «Для половины человечества» опубликована в журнале «Популярная механика» (№4, Апрель 2005).